Één van de groenste hoofdsteden van Europa

Er zijn van die steden die je denkt te kunnen overslaan. Denkt, want eigenlijk zijn ze een bezoek waard. Neem Cardiff, de hoofdstad van Wales. Dit is waarom je er juist nu een weekendje naartoe moet.

Links Cardiff Castle in het schitterende Bute Park. Rechts het winkelcentrum Morgan Arcade
Links Cardiff Castle in het schitterende Bute Park. Rechts het winkelcentrum Morgan Arcade

Waarom gaan?

Cardiff – of Caerdydd in het Welsh - is een ideale locatie als je een beetje stad, maar vooral ook een sportief weekeindje weg zoekt. Het is een van de groenste hoofdsteden van Europa, met een eigen berg en kust.

Tot eind achttiende eeuw was Cardiff een onbeduidend vissersdorp (stadsrechten kwamen er pas in 1905, de Welshe hoofdstad werd het pas in 1955). Weliswaar met een kasteel dat op een Romeins fort is gebouwd, maar zonder veel betekenis. Daar kwam verandering in toen de familie Bute een haven lieten aanleggen, en er kool en ijzer werd ontdekt in de valleien ten noorden van Cardiff. Een eeuw later was de stad de grootste kolenhaven ter wereld.

Maar door de economische crisis in de jaren dertig van de vorige eeuw stortte de havenhandel in en de kolenexport nam geleidelijk af tot in de jaren tachtig de laatste mijnen sloten. Van de armoede van toen - mooi bezongen door Shirley Bassey in ‘The Girl from Tiger Bay’ - is weinig meer zichtbaar. Tiger Bay vind je niet eens terug; het heet nu Cardiff Bay en is de plek waar de Welsh Assembly staat, het indrukwekkende en Scandinavisch aandoende parlement.

Waarom nu?

Fans van de populaire sciencefictionserie Doctor Who weten waarom: de BBC-studio’s. Je kunt mee in de TARDIS, het ruimteschip/de tijdmachine uit de serie. Ook kan je een rondleiding krijgen achter de schermen en langs alle props en buitenaardse wezens. Eind januari begint het filmen weer en zijn de studio’s dicht.

Aankomst

Alleen KLM vliegt rechtstreeks naar Cardiff, in anderhalf uur. Tel anderhalf uur erbij op en de helft van de prijs eraf en vlieg met Easyjet of KLM naar Bristol en vervolg de reis met de bus en trein, en je bent er ook. Via Londen kost het je zo’n drie uur om er te komen. Het station is midden in de stad, en je voelt je meteen in het buitenland: alle aankondigingen worden zowel in het Engels als in het Welsh gedaan.

Drankje en dansje

Cardiff is altijd levendig, helemaal in het weekeinde wanneer de Welsh uit de Valleys neerdalen in de hoofdstad. Pubs genoeg dus, zeker omdat Brains hier zijn brouwerij heeft (achter het station). Voor een drankje in een prachtige omgeving kies je de weelderige The Golden Cross, of Chapel 1877. Voor het bier ga je naar de prijswinnende Cayo Arms of Urban Tap House, voor de relaxte sfeer The Promised Land of Chapter Arts Centre (ook voor arthouse films, kunst en een hapje) en de avond eindig je het best in Clwb Ifor Bach.

Goede nachtrust

Het stikt van de hotels in Cardiff, van goedkoop (B&Bs op Cathedral Road) tot gemiddeld (Sleeperz of The Big Sleep, waarvan John Malkovich mede-eigenaar is) of vijfsterren (St David’s) .

Sportieve ochtend

Cardiff moet het niet hebben van de bijzondere musea, maar wel van de natuur. Neem bijvoorbeeld vanaf Cardiff Bay het pad langs de rivier Taff naar het sprookjesachtige Castle Coch, een negentiende-eeuws verzinsel op een dertiende-eeuwse ruïne. Je kunt wandelen of fietsen, of zelfs 88 kilometer afleggen tot aan de Brecon Beacons, langs oude mijnen. Of beklim Garth Hill, dat eigenlijk een berg is, (die van de Hugh Grant-film The Englishman Who Went Up a Hill But Came Down a Mountain) voor het mooie uitzicht.

Als je minder zin hebt in inspanning, blijf dan in het schitterende Bute Park, bewonder de stenen dieren op de muur en stop vooral even in de Pettigrew Tearooms. Of waai uit in de baai en drink koffie in de Noorse kerk, waar schrijver Roald Dahl werd gedoopt. Aan de bovenkant van de baai ligt het International White Water-centre. Zwemspullen mee en je kunt een ochtendje raften of indoor surfen. Ze verwelkomen – net als veel bedrijven in Cardiff - vrijgezellenfeesten.

Lunchbroodje

Zowel de iconisch Hayes Island Snack Bar, als de overdekte markt van Cardiff zijn de beste plekken om mensen te kijken. In de laatste kun je bij The Meating Place Welshe specialiteiten proberen als rarebit (kaas met bier gesmolten op brood) en laverbread and cockles (zeewier met schelpen). Eet niet te veel, zo heb je ’s middags nog ruimte voor thee en taart bij Waterloo Gardens Teahouse of hun zustertheehuis in de Wyndham Arcade.

Middagje rugby of winkelen

Als je geluk hebt – of het expres zo plant - wordt er rugby gespeeld in het Millennium-stadion, wat een gezellige sfeer geeft. Helemaal als Wales tegen Engeland speelt. Het stadion is niet te missen, het torent boven de hele binnenstad uit. Geen kaartje? Zoek dan een plek in de Old Arcade, sinds 1844 de stamkroeg voor rugbyfans. Als er niet wordt gespeeld, kun je het stadion bezoeken.

Alle grote Britse ketens zitten in en rondom The Hayes en het immense St David’s winkelcentrum. Voor meer originaliteit en vintage kleding ga je naar het Cardiff Fashion Quarter in een omgebouwde bioscoop of de kleine winkeltjes in de negentiende eeuwse winkelpassages. In Morgan Arcade vind je bijvoorbeeld Spiller, de oudste platenwinkel ter wereld (1894), in Castle Arcade een fantastische boekwinkel en kaaswinkel Madame Fromage.

Uit eten

Cardiff lijdt een beetje aan het kloonsyndroom: rijen met Pizza Express, Jamie’s Italian en Café Rouge. Restaurantketens waar niks mee mis is, maar echt enthousiast kun je ook niet van worden.

Af en toe zit er een pareltje tussen: de Potted Pig, een lekkere gastropub vlakbij het kasteel, Bar Cwtch voor gezelligheid en pizza, The Grazing Shed voor een goede burger en Purple Paddadom voor Welshe-Indiase fusion.

Zondagochtend brunch

Bij Café Barker in Castle Arcade nestel je je heerlijk in diepe stoelen voor een enorm ontbijt, The Plan in Morgan Arcade heeft de betere koffie. Voor een hangover-ontbijt raden locals Ramon’s in Cathay aan. Daar worden schijnbaar de grootste ontbijten van het Verenigd Koninkrijk geserveerd.

Een laatste blik

Bewaar het kasteel voor het laatst, en bezoek dan eerst het gotische gedeelte, dat in 1866 door de derde markies van Bute (wiens vader Cardiff rijk maakte) werd verbouwd tot een weelderig, bijna kitscherig woonhuis. Mis vooral de bijzondere Arabische kamer niet. En beklim uiteindelijk de stenen trap naar het oude Normandische fort. Vanaf de bovenste etage heb je een prachtig uitzicht over Cardiff en omgeving.