Fabrikanten ruziën over de koptelefoon van Dr. Dre

Audiobedrijf Monster sleept Beats Electronics voor de rechter. Monster maakte tot voor kort de dikke zwartrode koptelefoons met de naam van rapper Dr. Dre. Volgens Monster zitten zij achter het idee en de technologie van de herkenbare koptelefoons van Dr. Dre, maar is die met zijn zakenpartner Jimmy Iovine, platenbaas van Interscope Records, er op slinkse wijze vandoor gegaan met het idee en de winst.

Wat is er gebeurd? Een relatiedrama in vijf stappen.

1 Fabrikant zoekt aansprekende ‘poster boy’

In juli 2013 maakte techblog Gizmodo een uitgebreide reconstructie van de samenwerking tussen Monster en Dr. Dre. Te lezen is dat Monster-baas Noel Lee en zijn zoon Kevin in Dr. Dre de gedroomde naam vonden om hun kwaliteitsaudioproducten aan de man te brengen. Vergelijk het met brein Steve Wozniak, die met de charismatische Steve Jobs Apple oprichtte. Of, dichterbij huis, slimmerik Marten Blankesteijn die de televisiegenieke Alexander Klöpping bij Blendle betrok.

2 De eerste meningsverschillen

Monster, dat meer koptelefoons met andermans naam erop maakt, bijvoorbeeld voor Adidas, Shaquille O’Neal en Diesel, had Dr. Dre en Iovine nodig om een duidelijke richting in het bedrijf aan te brengen. De Lee’s maakten de koptelefoons uit hun liefde voor hoge kwaliteit audio. Ze wilden met endorsements van muzikanten duidelijk maken hoe fijn zo’n goed geluid is. Het publiek moest zulke audio eerst gaan waarderen, voor ze die ook zouden kopen, dachten ze. Dr. Dre dacht er iets anders over. Die zorgde er simpelweg voor dat de koptelefoons in elke hete muziekvideo te zien waren, zodat iedere tiener die 300 dollar te verbranden had, een zwart-rode hoofdklem van Dr. Dre wilde. Als superhippe gadget, niet vanwege het genuanceerde geluid.

3 Een ongezonde afhankelijkheidsrelatie

De samenwerking kwam vervolgens moeizaam tot stand. Nadat de eerste onderhandelingen stukliepen, liet zoon Kevin Lee voor (naar eigen zeggen) een half miljoen dollar prototypes maken van de ‘Beats By Dre’-koptelefoons, zonder dat diens handtekening binnen was gehaald. Daarna móest Lee dus wel een deal binnenhalen, is het beeld uit die reconstructie, en hij was tot veel bereid. Volgens hem is dat het moment waarop het ‘verraad’ van Dr. Dre en Iovine begon.

4 Het verraad: Dre en Iovine gaan stiekem met HTC in zee

Centraal in de aanklacht staat technologiebedrijf HTC. Dat had Beats in september 2011 kort in handen, zonder dat Monster daarvan op de hoogte zou zijn geweest. Die overname was een „schijnvertoning”, zegt een van de advocaten van Monster tegen de krant USA Today. Hij zegt dat het alleen een manier voor Iovine en Dre was om de gehele controle over het bedrijf in handen te krijgen. HTC kreeg de kans een meerderheidsaandeel in het bedrijf te kopen, en daarmee de zeggenschap over Beats. Niet lang daarna zou het de hele boel weer terugverkopen aan Dr. Dre en Iovine, en daarmee ook de volledige zeggenschap over het bedrijf. De Lee’s stonden buitenspel.

5 De natrap: ‘zo belangrijk was Monster nooit’

Volgens de mannen van Beats is het allemaal onzin, en hebben Dr. Dre en Iovine zelf het concept en de technologie bedacht, en was Monster slechts verantwoordelijk voor het maken van de koptelefoons. Monster en co noemen dat het ontkennen van hun rol, wat deel uitmaakt van de aanklacht.

De rechter moet zich er nu over buigen. Tekenend misschien voor de animositeit is de slogan die Monster dit jaar op technologiebeurs CES in Las Vegas hanteert: The beat goes on.