De Chinese met kleine borsten blijft over

Tienduizenden vrouwen en mannen uit China laten zich plastisch verbouwen in Zuid-Korea. Door dit schoonheidstoerisme zijn de betrekkingen tussen Beijing en Seoul steeds beter. Slecht nieuws voor het Noord-Korea van Kim Jong-un.

De fotoserie Beauty Recovery Room van de Zuid-Koreaanse fotografe Ji Yeo toont vrouwen nadat ze zijn geopereerd in een van de vele schoonheidsklinieken in Zuid-Korea. Ji, die woont in New York, wil de fysieke pijn tonen die vrouwen (en sommige mannen) doorstaan om te voldoen aan de druk in hun samenleving. Steeds meer Chinezen gaan naar Zuid-Korea voor schoonheidsoperaties. Mooi zijn betekent succes.
De fotoserie Beauty Recovery Room van de Zuid-Koreaanse fotografe Ji Yeo toont vrouwen nadat ze zijn geopereerd in een van de vele schoonheidsklinieken in Zuid-Korea. Ji, die woont in New York, wil de fysieke pijn tonen die vrouwen (en sommige mannen) doorstaan om te voldoen aan de druk in hun samenleving. Steeds meer Chinezen gaan naar Zuid-Korea voor schoonheidsoperaties. Mooi zijn betekent succes. Foto Ji Yeo

‘Mooier gezicht, rijker leven” en „een aantrekkelijk gezicht is effectiever dan een indrukwekkende cv”. In de aankomsthal van de luchthaven Incheon bij de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoul krijgen Chinese reizigers folders uitgereikt waarin Koreaanse pop- en filmsterren schaamteloos vertellen dat zij hun successen te danken hebben aan plastische chirurgie. Alsof de hoofdzakelijk vrouwelijke inzittenden van een van de vele middagvluchten vanuit Shanghai nog overtuigd moeten worden. Een van hen, de 24-jarige Wu Meili, komt hier al voor de derde keer in twee jaar. Zij wil namelijk net zo mooi worden als Jun Ji-hyun, een Zuid-Koreaanse filmactrice.

Wu Meili, werkzaam bij een Duits advocatenkantoor in Shanghai, wil iets aan haar „te ronde’’ kaaklijn doen. Haar neus is al voorzien van een plastic bruggetje en haar oogleden zijn twee jaar geleden verdubbeld om een westerse indruk te maken. De juriste trouwt binnenkort en wil er perfect uitzien op de huwelijksfoto’s.

„Mijn beslissing heeft er niet alleen mee te maken dat ik Koreaanse vrouwen vaak zo mooi vind, hoewel ik weet dat zij dat niet van zichzelf hebben. Het is hier ook goedkoper en veiliger dan in Chinese klinieken”, zegt de jonge vrouw die ruim 6.000 euro aan haar gezicht heeft uitgegeven. „En ik was niet eens zo lelijk, hoor”.

Om vergelijkbare redenen vlogen dit jaar bijna 30.000 Chinezen, hoofdzakelijk jonge vrouwen, naar Seoul om zichzelf „te verbeteren”. Dat is een vertienvoudiging ten opzichte van het aantal in 2009. In de treinen naar de hoofdstad van Zuid-Korea, in de taxi’s en op straat domineren de reclames van de vijfhonderd grote en de ontelbare kleine klinieken in het Gangnam-district. De boodschap is simpel: wie haar ogen niet vergroot, haar kaaklijn niet aanscherpt en haar boezem niet opvult „blijft over” en zal nooit een mooie man en een goede baan vinden.

Geheime liefde

In een video in de metro, waar Chinees de tweede taal is, maakt acteur Kim Soo-Hyoon de Chinese toeristen wijs dat zij „hun gezicht tot leven moeten brengen zodat hun leven kan opbloeien”. Deze androgyne soapacteur is volgens de Shanghai Daily de geheime liefde van miljoenen Chinese vrouwen.

Plastische chirurgie was in Zuid-Korea al ontwikkeld tot een industrie ter waarde van 5,5 miljard dollar. Door de nieuwe ‘Koreaanse golf’ in China zijn echter zelfs de meest optimistische groeiscenario’s (van 40 procent per kwartaal in China en 15 procent in Zuid-Korea) overtroffen. Ruim twee miljoen Chinezen geven dit jaar in eigen land en in Zuid-Korea de ‘mooimaak-sector’ een enorme impuls.

Algemene ziekenhuizen in de nieuwe ‘medische dorpen’ bij Seoul en Incheon en de winkelpaleizen in het welvarende Gangnam liften mee op de ‘Koreaanse golf’. Dat geldt ook voor de vestigingen van gespecialiseerde Koreaanse klinieken in Shanghai en Beijing.

In de geopolitieke beeldvorming mag China dan worden vereenzelvigd met het naargeestige en geïsoleerde Noord-Korea. In de economische, politieke en sociale werkelijkheid zijn het de Chinees-Zuid-Koreaanse relaties die tot op het hoogste niveau steeds inniger worden. President Xi Jinping is al twee keer in Seoul geweest en nog nooit in Pyongyang. De meeste Chinezen hebben weinig sympathie voor het regime van ‘Kim de Vette’ en zien bovendien in Zuid-Korea een begripvolle medestander in de gespannen omgang met Japan.

Xi en de Zuid-Koreaanse president Park Geun-hye hebben onlangs een veelomvattend vrijhandelsverdrag gesloten dat begin 2015 in werking treedt. Daardoor zal de wederzijdse handel (274 miljard dollar in 2014) in de komende jaren blijven groeien, ondanks de afzwakking van de Chinese economie. Behalve auto’s van Hyundai en KIA, chips, Samsung-telefoons en design exporteert Zuid-Korea mode en cultuur naar China: vooral popmuziek, video’s, mode en eten. De hausse in plastische chirurgie, nieuwe Korea-restaurants en modeketens in China, en de navenante explosie van gespecialiseerde reisorganisaties zijn daar een direct gevolg van.

Met een miljard Chinese ‘views’ is dit jaar Mijn liefde van de ster de best bekeken video van het jaar op Baidu.com, Yiqiyi.com en Youku.com. Geen Hongkongse of Taiwanese serie komt daarbij in de buurt. Het verhaal gaat over een buitenaards wezen dat op aarde landt en in de gedaante van een professor verliefd wordt op een arrogante vrouwelijke popster.

Actrice Jun Ji-hyun en acteur Kim Soo-Hyoon zijn in China supersterren geworden. De Koreaanse Toerisme Organisatie zet hen in om in China de plastische en medische industrie te bevorderen. Hun foto’s hangen onder meer in de recepties van BK Clinic in Seoul en de Shanghai Time Plastic Surgery Hospital in de Chinese metropool, waar in totaal 30.000 ingrepen per jaar worden uitgevoerd door negentig chirurgen.

Scherpe neuzen

In Seoul worden cliënten ontvangen door vijftien tweetalige receptionisten om vervolgens door Zuid-Koreaanse chirurgen te worden behandeld. In Shanghai kunnen zij terecht bij Chinese specialisten, maar ook bij Zuid-Koreaanse chirurgen die wekelijks een dag overkomen. „Ik voel mij in Seoul helemaal niet in het buitenland. Ik ben vanuit Shanghai eerder in Seoul dan in Beijing en je kan hier uitstekend terecht met alleen maar Chinees”, vertelt Wu Meili.

De vraag naar westerse ogen en rechte, scherpe neuzen (én wittere tanden, blekere huid én smallere tailles) is zo groot dat de klinieken in Zuid-Korea en China niet-gekwalificeerde chirurgen en zelfs onbevoegde huisartsen inhuren. De Koreaanse Associatie van Plastische Chirurgen vroeg de overheid recent de regels voor vooral kleine klinieken annex schoonheidssalons aan te scherpen.

In China is de regelgeving op papier streng, maar daar ontbreekt iedere vorm van controle waardoor er in 200.000 gerapporteerde gevallen (op 1,05 miljoen) complicaties zoals bacteriële infecties, zwerende littekens en blijvende pijn ontstonden. In Zuid-Korea kunnen soms zwaar beschadigde cliënten terecht bij klachtencommissies en desnoods de rechter, zoals blijkt uit drie rechtszaken waarin patiënten voor miljoenen euro’s aan schadevergoedingen eisen. In China verzanden procedures in juridisch drijfzand of worden afgekocht door de klinieken.

Nieuw is dat wel streng wordt gecontroleerd op het verbod op beenverlengende operaties. Sommigen jongeren gingen afgelopen jaar in hun wens om een baan bij de overheid te bemachtigen zo ver, dat zij hun benen probeerden te verlengen om aan de lengte-eis van 1,65 te voldoen. Daarbij vergeleken valt de gezichtssculptuur-gekte nog mee.

Op de terugweg naar Shanghai valt in de vertrekhal op hoeveel vrouwen zelfs na het invallen van de duisternis grote zonnebrillen, mutsen en dassen dragen om de verwondingen aan hun oogleden en gezichten te maskeren. Een on-Chinees lange jongen heeft pleisters op zijn neus. Twee vrouwen hebben hun kinnen in het verband en laten zich met hun boodschappentassen van Zara en Louis Vuitton in elektrische wagentjes naar de gate van China Eastern rijden. Misschien gaan zij inderdaad dankzij gelifte ogen en verbouwde kinnen een succesvol en rijk leven tegemoet. In ieder geval zijn zij voorlopig duizenden en soms wel tienduizenden euro’s armer.