Harde knal of milde cooldown?

Wat komt er na de jubelstemming in de techsector?

Foto iStock

Jonge techbedrijven zijn opeens tientallen miljarden waard, durfkapitalisten staan te trappelen om nóg meer te investeren en de Amerikaanse technologiebeurs Nasdaq nadert de 5.000 punten.

Komt dit scenario bekend voor? Vijftien jaar geleden, voorjaar 2000. Madonna stond met American Pie in de Top 40. En toen spatte de internetzeepbel uiteen. Koersen kelderden, investeerders zagen tientallen miljarden verdampen, bedrijven gingen op de fles. Megalomane deals (internetaanbieder AOL die Time Warner voor 162 miljard dollar overnam) mislukten faliekant.

Beleggers en analisten vragen zich hardop af of in 2015 de huidige jubelstemming in de techsector definitief omslaat. Eigenlijk weten ze het al zeker. Ja. Alleen: wordt het een harde knal of een milde cooldown?

1. Is er een techbubbel of gaat het gewoon goed in Silicon Valley?

In ieder geval groeit het aantal investeringen in jonge Amerikaanse tech- en webbedrijven. De rente staat extreem laag en daardoor stappen meer beleggers in durfkapitaal. De hoeveelheid geïnvesteerd venture capital staat op het hoogste niveau sinds 2000.

Volgens de Billion Dollar Club, een lijst die zakenkrant The Wall Street Journal en nieuwsdienst Dow Jones bijhouden, zijn er meer dan zeventig niet-beursgenoteerde techbedrijven met een waarde van meer dan 1 miljard dollar. Dat zijn er twee keer zoveel als vorig jaar. Met name de deeleconomie doet het goed: de waarde van taxinetwerk Uber wordt momenteel op zo’n 41 miljard dollar (34 miljard euro) geschat. Airbnb staat op 10 miljard dollar.

Beide bedrijven hebben succesvolle investeringsrondes achter de rug. Niet alleen Amerikaanse techbedrijven halen geld op: de Chinese smartphonemaker Xiaomi – opgericht in 2010 – staat bovenaan met een waardering van 46 miljard dollar, te danken aan een recente investeringsronde van 1,1 miljard dollar.

2. Waar komt het geld verder vandaan?

Gevestigde techbedrijven voeren de prijs verder op door miljarden te betalen voor jonge bedrijven. Denk aan de aankoop van WhatsApp door Facebook, Skype en Nokia door Microsoft, Beats door Apple, Google kocht Nest en Dropcam. Facebook wil nog meer overnames doen in 2015. Bij elkaar investeren de techreuzen twee keer zoveel als durfkapitalisten.

3. Zijn de waarderingen in de techsector te hoog?

De waarde van jonge internetbedrijven is vaak gebaseerd op de groei van het aantal gebruikers. Het gaat fout als meer publiek niet tot daadwerkelijke groei van de omzet leidt. Evan Spiegel, de 24-jarige oprichter van Snapchat, vindt dat te veel social media-bedrijven hun inkomsten baseren op online advertenties. “De totale omzet aan internetadvertenties staat niet in verhouding tot de gezamenlijke waardering van al deze bedrijven”, schreef Spiegel in een mail die uitlekte tijdens de Sony-hack.

4. Is de aandelenbeurs ook zo overspannen?

Technologiebeurs Nasdaq staat historisch gezien hoog; gemiddeld hebben de bedrijven op de Nasdaq een koers/omzet-verhouding van bijna 25. Dat is nog altijd vier keer zo laag als in 2000, toen de boel op ontploffen stond. Veel bedrijven die in 2014 naar de beurs leken te gaan, zoals online opslagdiensten Dropbox en Box, hebben hun plannen uitgesteld. Misschien in 2015 alsnog. Andere kandidaten zijn onder meer Spotify, Uber en Airbnb.

De beurs is niet de beste graadmeter voor de hausse nu techbedrijven zo lang mogelijk wachten met een beursgang – ze kunnen geld genoeg ophalen bij durfkapitalisten. Een beursnotering levert meer gedoe op met aandeelhouders. Je moet cijfers vrijgeven die je liever voor jezelf houdt. Twitter wordt elk kwartaal weer afgerekend op gebrek aan groei. Aan de andere kant: de beursgang van Alibaba was een succes.

5. We zijn toch wijzer geworden sinds de eerste techbubbel?

De wereld is veranderd: in 2000 waren er minder dan een half miljard internetgebruikers, nu meer dan 3 miljard. Internet is onmisbaar als verbinding tussen mensen, bedrijven en apparaten onderling. De opkomst van een internet of things zal investeringen stimuleren in technologie voor de consumentensector en in de industriële wereld. Alleen niet lang meer in het huidige, oververhitte tempo.