Verander je brein, ga eens whatsappen

Al van zoiets gewoons als eindeloos je smartphone gebruiken, kan je brein veranderen. Neurologen ontdekten het ‘duim-effect’.

Door de redactie wetenschap

Wie zijn smartphone gebruikt, verandert ook een beetje zijn brein. In ieder geval wat zijn of haar duim aangaat. Want als Zwitserse en Britse neurowetenschappers héél kort (2 milliseconden) de duim van een smartphonegebruiker aanraakten was de elektrische activiteit van diens brein duidelijk anders dan van het brein van niet-smartphonegebruikers.

De verandering zat in de somatosensorische cortex: precies waar je aanrakingsgevoeligheid zou verwachten. Of die andere activiteit ook betekent dat de duim door het vele whatsappen en facebooken gevoeliger is geworden, is niet helemaal zeker. Maar hoe vaker de proefpersoon in de tien dagen voorafgaande aan het electro-encephalogram (EEG) zijn smartphone had gebruikt, hoe duidelijker de elektrische breinreactie verschilde van niet-smartphonegebruikers. Het telefoongebruik vooraf werd vastgesteld door het batterijverbruik te meten, zo schrijven de onderzoekers in hun onderzoeksverslag in Current Biology van 5 januari 2015.

Op zich is het vrij logisch dat de ‘bedrading’ van het brein verandert onder invloed van (ander) gedrag. Vroeger werd wel gedacht dat het brein amper veranderde, maar tegenwoordig geldt dat je in principe al de gevolgen van een goed gesprek in andere elektrische breinreacties zou moeten kunnen terugvinden.

Vergelijkbare effecten zijn al wel eerder gevonden bij beroepsmusici en atleten. Maar dat ging om effecten van jaren training. Dit duim-effect van smartphonegebruikers is de eerste keer dat het bij zoiets dagelijks als smartphonegebruik is vastgesteld, afhankelijk van gebruiksverschillen in maar tien dagen.

De onderzoekers merken overigens op dat ook helemaal niet zeker is of de aanpassingen in het brein gunstig zijn. Bij sommige muzikanten hing de andere breinactivatie bijvoorbeeld samen met motorische stoornissen.