De man die met clickbait rijk wordt (en de wereld wil veranderen)

Foto EPA / Julian Stratenschulte

Artikelen op het web worden vaak gepresenteerd in een lijstjesvorm of met puntige en scherpe koppen. We noemen het ook wel clickbait. Hier is de man die daar duizenden euro’s mee verdient, én die wil bepalen waar jij straks op klikt.

“The way we view the world, the ultimate barometer of quality is: if it gets shared, it’s quality.”

Internetondernemer Emerson Spartz, eigenaar van onder andere OMGfacts.com en Givesmehope.com, begint zijn speech met een scherm met tekst erop. “Hi! I’m Emerson Spartz. I want to change the world.”

Spartz is een expert in virality: artikelen viral laten gaan, zodat ze over het web verspreiden en door iedereen worden gedeeld. Stukken aantrekkelijk maken, dus. Het promoten en ‘verpakken’ van de content, zodat de lezer erop klikt. Spartz:

“The ability to make things go viral felt like the closest that we could get to having a human superpower. I realized that if you could make ideas go viral, you could tip elections, start movements, revolutionize industries.”

Om dat te kunnen doen beheert Spartz, zelfbenoemd viral guy, websites. Al zijn hele leven. Toen hij twaalf jaar oud was begon hij de populaire Harry Potter-fansite Mugglenet.com. Terwijl fans de verhalen over de wereld van J.K. Rowling op het web verslonden, verdiende Spartz - met 50 miljoen bezoekers per maand - duizenden dollars en nam hij zijn broertje aan als z’n eerste werknemer.

Nu is hij 27 en een prominente figuur in de start-upcultuur van Chicago. Spartz wordt regelmatig vergeleken met Steve Jobs en heeft 5.000 vrienden op Facebook - het maximale aantal dat je op de sociale netwerksite kunt toevoegen. Inmiddels beheert hij met Spartz Inc. tientallen websites en verdient hij miljoenen dollars.

Lijstjes en punten

Terug naar de speeches, waarin Spartz lessen geeft over virality. Dat zijn veelal simpele regels: verander komma’s in punten, gebruik lijstjes of geef het stuk een aansprekende kop als You Won’t Believe What This Guy Did with an Abandoned Factory. Het kan het verschil maken tussen succes op sociale media als Reddit, Facebook of Pinterest.

“The more awesome you are, the more emotion you create, the more viral it is.”

Iemand die zoveel media-aandacht krijgt, heeft automatisch ook veel macht. “We hebben geluk dat Spartz een goed mens is”, zegt een van zijn schrijvers.

“Je kent de quote van Spiderman: ‘with great power comes great responsibility’. Wat zou er gebeuren als iemand met zo veel macht niet zo goed was als hij? God mag het weten.”

Lees The Virologist bij The New Yorker (leestijd: 25 minuten).

Lees ook op NRC Q: Je gelooft nooit wat Facebook nu gaat doen en Kun jij het? Dit hele stuk uitlezen zonder aan seks te denken?