Mighty Mike tovert darts weer tot leven

Michael van Gerwen verdedigt deze week in Londen zijn wereldtitel. Hij zorgt ervoor dat de Nederlandse jeugd weer gaat darten.

Michael van Gerwen won zaterdag in de tweede ronde van het WK van de Duitser Sascha Stein. Foto Getty Images

‘RIDDEREN DIE MAN!’, twitterde PVV-politicus Geert Wilders begin dit jaar nog in kapitalen. Zijn tweet had niet betrekking op een trouwe vrijwilliger of een burger die een heldendaad had verricht, maar zijn aanbeveling betrof ‘Mighty Mike’; oftewel: Michael van Gerwen, darter uit het Brabantse Vlijmen, die begin januari wereldkampioen darts was geworden in Londen.

Ruim 1,1 miljoen Nederlandse televisiekijkers zaten aan de buis gekluisterd toen Van Gerwen (25) afrekende met de Schot Peter Wright (7-4) in de WK-finale. Van Gerwen werd hierna de jongste nummer één ooit op de wereldranglijst.

Spaarpot

Wat die prestatie losmaakte in Nederland ondervond Niels de Ruiter. De Ruiter, zelf oud-darter, is sinds drie jaar toernooidirecteur van de Dutch Open Darts, een evenement dat altijd na het WK staat ingepland.

„Van Gerwen bleek ontzettend populair bij de jeugd”, zegt De Ruiter, als hij terugdenkt aan begin dit jaar. „Het leek wel of ieder jongetje zijn spaarpot had omgekiept en een dartbord had gekocht. Iedereen wilde zijn zoals Van Gerwen.”

De Ruiter had 375 inschrijvingen bij het jeugdtoernooi, een aantal dat nooit eerder werd geregistreerd bij de Dutch Open Darts. Ook bij de senioren (2.750 deelnemers) was fors meer animo.

De dartssport leeft weer. Na 2007, het jaar waarin Raymond van Barneveld zijn laatste wereldtitel won, had de sport iets aan populariteit ingeleverd. Darts was niet meer zo veel op de Nederlandse tv en ook de successen van Nederlandse darters bleven uit. Sinds 2011, toen ‘mannenzender’ RTL7 darts omarmde, staat de sport weer in de schijnwerpers.

Avond na avond zien we hetzelfde; zwaarlijvige mannen in met reclame bedrukte polo’s (soms met opvallende haardracht en tatoeages), een schorre speaker die af en toe ‘one hundred and eighty’ (de hoogste score in darts) door de zaal brult en duizenden fans, die schreeuwen, joelen en bier drinken. Intussen proberen de darters, veelal fulltime professionals, zich te concentreren.

De Nederlanders doen het dit jaar opnieuw goed op het WK darts. Benito van de Pas en Van Gerwen plaatsten zich zaterdagavond voor de derde ronde, Vincent van der Voort en Raymond van Barneveld kunnen dat vanavond doen.

4,3 miljoen tv-kijkers

Het succes doet herinneren aan eind jaren negentig. Toen zagen ruim 4,3 miljoen tv-kijkers op SBS6 dat Raymond van Barneveld, een voormalig postbode uit Den Haag, het WK won in 1998. Een hype was geboren. Van Barneveld kreeg een eigen televisieprogramma, werd onderscheiden tot Ridder in de Orde van Oranje-Nassau en gaf zijn baan als postbode op om zich te concentreren op zijn uit de hand gelopen hobby. Barney was geen tekenfilmfiguur meer, Barney was een darter.

Van Barneveld staat voor een groot deel aan de basis van de huidige Nederlandse heerschappij in de dartswereld, een sport die vooral geassocieerd wordt met Britse pubs. Negen Nederlanders plaatsten zich voor het wereldkampioenschap (van PDC), dat nog tot komend weekend loopt in Alexandra Palace, een rumoerig, warm en sfeervol onderkomen in Londen.

De bond PDC bestaat sinds 1992 en verenigt momenteel de beste darters ter wereld. De PDC werd in het leven geroepen nadat er in 1992 onenigheid was ontstaan binnen de andere bond, de BDO, de British Darts Organisation. Die organiseert van 3 tot en met 11 januari een eigen WK, beter bekend als Lakeside (en tot 2004 als The Embassy).

Hoewel er in het begin nog duidelijk tweespalt was, kiezen de beste darters nu steeds vaker voor de lucratievere PDC – Van Barneveld stapte bijvoorbeeld ook over in 2006. De winnaar toucheert 250.000 pond (zo’n 318.000 euro) en kan met recht zeggen dat hij de beste darter ter wereld is.

Professioneler

Zo ook Van Gerwen, die tot op heden al 2,3 miljoen euro aan prijzengeld incasseerde. Na het WK in Londen, waar zondag de finale wordt gespeeld, doen veel Nederlanders eind januari mee aan de Dutch Open.

Daarna wacht de lucratieve Premier League of Darts (van 5 februari tot 21 mei). Van Gerwen, Van Barneveld, zestienvoudig wereldkampioen Phil Taylor en nog zeven andere darters nemen het daarin tegen elkaar op en strijden om 550.000 pond (circa 700.000 euro) aan prijzengeld. Afgelopen jaar werd de competitie gewonnen door Van Barneveld.

De alsmaar stijgende geldbedragen zorgen ervoor dat darters steeds professioneler met hun sport om kunnen gaan. Van Barneveld mediteert, doet aan yoga en heeft een mental coach. Van Gerwen, die deze week zijn wereldtitel verdedigt, is de nuchterheid zelve.

Hij wil van zijn sport beslist geen hogere wiskunde maken. Als je vraagt naar het geheim van zijn succes, dan zal hij antwoorden dat darts niet veel meer is dan ontelbare trainingsuren maken en een rotsvast geloof hebben in jezelf. „Ik ben een simpele boer”, zei Van Gerwen onlangs nog in het AD. „Ik geloof in mezelf, en verder niks.”