Mighty Mike tovert darts weer tot leven

Het was even iets minder, maar sinds Michael van Gerwen vorig jaar de wereldtitel won, wint darts weer aan populariteit. Momenteel is het WK elke avond live op tv en de Nederlanders doen het goed.

Regerend wereldkampioen Michael van Gerwen plaatste zich zaterdag voor de derde ronde van het WK darts. Foto Getty Images

‘RIDDEREN DIE MAN!’, twitterde PVV-politicus Geert Wilders begin dit jaar nog in kapitalen. Zijn tweet had niet betrekking op een trouwe vrijwilliger of een burger die een heldendaad had verricht, maar zijn aanbeveling betrof ‘Mighty Mike’; oftewel: Michael van Gerwen, darter uit het Brabantse Vlijmen, die begin januari wereldkampioen darts was geworden in Londen. Ruim 1,1 miljoen Nederlanders zaten aan de buis gekluisterd toen Van Gerwen (25) afrekende met de Schot Peter Wright (7-4) in de WK-finale. Van Gerwen werd hierna de jongste nummer één ooit op de wereldranglijst.

Wat die prestatie losmaakte in Nederland ondervond Niels de Ruiter. De Ruiter, zelf oud-darter, is sinds drie jaar toernooidirecteur van de Dutch Open Darts, een evenement dat altijd na het WK staat ingepland. „Van Gerwen bleek ontzettend populair bij de jeugd”, zegt De Ruiter, als hij terugdenkt aan begin dit jaar. „Het leek wel of ieder jongetje zijn spaarpot had omgekiept en een dartbord had gekocht. Iedereen wilde zijn zoals Van Gerwen.” De Ruiter had 375 inschrijvingen bij het jeugdtoernooi, een aantal dat nooit eerder werd geregistreerd bij de Dutch Open Darts. Ook bij de senioren (2.750 deelnemers) was fors meer animo.

De dartssport leeft weer. Na 2007, het jaar waarin Raymond van Barneveld zijn laatste wereldtitel won, had de sport iets aan populariteit ingeleverd. Darts was niet meer zo veel op de Nederlandse tv en ook Nederlandse successen bleven uit. Sinds 2011, toen ‘mannenzender’ RTL7 darts omarmde, staat de sport weer in de schijnwerpers. Avond na avond zien we hetzelfde; (zwaarlijvige) mannen in met reclame bedrukte polo’s (soms met opvallende haardracht en tatoeages), een schorre speaker die af en toe ‘one hundred and eighty’ (de hoogste score in darts) door de zaal brult en duizenden fans, die schreeuwen, joelen en bier drinken. Intussen proberen de darters, veelal fulltime professionals, zich te concentreren.

Barney is geen tekenfilmfiguur meer

De Nederlanders doen het opnieuw goed op het WK dit jaar. Benito van de Pas en Van Gerwen plaatsten zich zaterdag voor de derde ronde, Vincent van der Voort en Raymond van Barneveld kunnen dat vanavond doen.

Het succes doet herinneren aan eind jaren negentig: in 1998 zagen ruim 4,3 miljoen tv-kijkers op SBS6 dat Van Barneveld, een voormalig postbode uit Den Haag, het WK won. Een hype was geboren. Van Barneveld kreeg een eigen tv-programma, werd onderscheiden tot Ridder in de Orde van Oranje-Nassau en gaf zijn baan als postbode op om zich te concentreren op zijn uit de hand gelopen hobby. Barney was geen tekenfilmfiguur meer, Barney was een darter.

Van Barneveld staat voor een groot deel aan de basis van de huidige Nederlandse heerschappij in de dartswereld, een sport die vooral geassocieerd wordt met Britse pubs. Negen Nederlanders plaatsten zich voor het WK in Alexandra Palace, een rumoerig, warm en sfeervol onderkomen in Londen. Het WK van de PDC welteverstaan, want in het darts zijn er twee bonden, dus twee WK’s. PDC bestaat sinds 1992 en verenigt momenteel de beste darters ter wereld. De bond werd in het leven geroepen nadat er in 1992 onenigheid was ontstaan binnen de andere bond, de BDO (British Darts Organisation). Die organiseert van 3 tot en met 11 januari een WK, beter bekend als Lakeside (en tot 2004 als The Embassy).

Meer geld, professionelere aanpak

Hoewel er in het begin nog duidelijk tweespalt was, kiezen de beste darters nu steeds vaker voor de lucratievere PDC – Van Barneveld stapte al over in 2006. De winnaar toucheert 250 duizend pond (zo’n 318 duizend euro) en kan met recht zeggen dat hij de beste darter ter wereld is. Zo ook Van Gerwen, die in totaal al 2,3 miljoen euro aan prijzengeld incasseerde. Na het WK in Londen, waar zondag de finale wordt gespeeld, doen veel Nederlanders eind januari mee aan de Dutch Open. Daarna wacht de lucratieve Premier League (van 5 februari tot 21 mei), een competitie waarin tien darters het tegen elkaar opnemen en strijden om 550.000 pond (circa 700.000 euro) aan prijzengeld.

De stijgende geldbedragen zorgen ervoor dat darters steeds professioneler met hun sport om kunnen gaan. Van Barneveld mediteert, doet aan yoga en heeft een mental coach. Van Gerwen is de nuchterheid zelve, hij wil van zijn sport beslist geen hogere wiskunde maken. Voor hem is darts niet veel meer dan ontelbare trainingsuren maken en een rotsvast geloof hebben in jezelf. „Ik ben een simpele boer”, zei Van Gerwen onlangs in het Algemeen Dagblad. „Ik geloof in mezelf, en verder niks.”