Vooruit, nog één keer Last Christmas

Vooral Sky Radio staat deze week bol van de kerstmuziek. Een goeie kersthit levert miljoenen op.

Een beetje Mariah, een beetje Wham een keertje Chris Rea – en dat dan de hele dag door. Zo ziet de programmering van Sky Radio er deze dagen ongeveer uit, zo rond de feestdagen. Dat is nog niets in vergelijking met de Verenigde Staten: daar staat de teller van radiostations die niets anders dan kerstmuziek draaien op ongeveer vijfhonderd.

Niet zo gek. kerstmuziek is big business. In Nederland is de verdeling helder, zegt Jan-Willem van Engelen, programmamanager bij Sky Radio. „Radio 2 heeft de Top 2000, 3FM heeft Serious Request, en wij hebben Kerst.” Al zolang Sky Radio bestaat - nu 26 jaar – worden in december Bon Jovi en John Mayer opzijgeschoven voor nummers vol rinkelende kerstbelletjes.

Dat begint op 6 december met zo’n zes tot acht kerstliedjes per uur, vanaf 19 december gaat de kerstknop helemaal om. Van Engelen: „In de VS beginnen ze al in november, maar wij wachten tot na Sinterklaas. Anders krijgen we commentaar van luisteraars.” De online stream kerstliedjes onder de naam Sky Christmas was eerst alleen tussen oktober en eind januari te horen, maar op verzoek van luisteraars – „we werden overstroomd met mailtjes”, aldus Van Engelen – is die nu het hele jaar beschikbaar.

Luisteren er gemiddeld zo’n 3,5 miljoen mensen in de week naar Sky Radio, in de maand december neemt dat met zo’n 10 procent toe. De absolute piek is op de dagen van Kerst: dan zit de zender op zo’n 6 miljoen luisteraars.

En dat trekt adverteerders. De zender valt samen met Radio Veronica en Classic FM onder de Sky Radio Group (120 werknemers), vorig jaar goed voor 40,2 miljoen euro omzet en eigendom van de Telegraaf Media Groep (TMG). Daarvan wordt in december door Sky „een mooie bijdrage” verdiend, volgens Van Engelen.

Sky Radio kan het goed gebruiken, want het gaat slecht met de groep. TMG maakte vorige week via een persbericht bekend dat bij Sky Radio Group „het luisterbereik en de verbinding van de consument met het merk Radio Veronica zijn teruggelopen tot een onacceptabel niveau”. Het merk Sky Radio „behoeft onderhoud en aanpassing van het format om in de toekomst zijn sterke positie te kunnen behouden”, schreef TMG.

Meer nog dan de radiozenders zijn het de mensen achter de grijs gedraaide kerstklassiekers die profiteren van de feestdagennostalgie. Het Amerikaanse Billboard Magazine berekende dat een goede kersthit alleen al in de VS jaarlijks 320.000 tot 650.000 euro aan royalties kan opleveren.

Zo verdiende de Britse rockband Slade vorig jaar omgerekend 644.000 euro aan hun jaren ’70-kersthit Merry Christmas Everybody. Mariah’s All I Want For Christmas, uitgebracht in 1994, zou inmiddels 40 miljoen euro aan royalty’s hebben opgebracht. Van het bijbehorende album werden in de VS ruim 5 miljoen stuks verkocht.

Het best verkochte kerstnummer allertijden? Bing Crosby’s versie van White Christmas, in 1940 geschreven door Irving Berlin. Waarom wagen zich in december eigenlijk niet meer Nederlandse zenders aan non-stop Jingle Bells? „Het is nogal wat om je hele programmering om te gooien”, zegt Nicole Engels, directeur van het Nationaal Luister Onderzoek. „Het kan je vaste luisteraars kosten. Zeker als het ver afstaat van de muziek die je normaal draait.”

Bovendien zitten lang niet alle dj’s op al dat kerstgeweld te wachten. „Je kunt er je neus voor ophalen, kerstmuziek is natuurlijk best cheesy”, zegt Van Engelen. „Bij Sky hebben we geen dj die kan gaan klagen omdat hij wéér dat ene nummer moet draaien. Wij doen dit echt voor de luisteraar. Die wil dit graag horen.”