Voorspelbaarder, maar dat maakt het juist weer spannend

Het is winterstop, altijd een mooi moment om de balans op te maken. En halverwege is één ding duidelijk, de titelstrijd gaat tussen PSV en Ajax.

De spelers van PSV bedanken de supporters na de overwinning tegen Go Ahead Eagles (5-0). Foto ANP

De verhoudingen in de eredivisie zijn hersteld. De vorige voetbaljaargang regeerde de onvoorspelbaarheid en kon bestempeld worden als ‘het seizoen van de nivellering’. Hoe anders is dat nu. Na zeventien speelronden is nu al duidelijk dat de titelrace, die recht geeft op de Champions League, zal gaan tussen slechts twee clubs: PSV en Ajax. De andere ploegen staan op een vrijwel onoverbrugbare achterstand. Clubs als Feyenoord, FC Twente, AZ en Vitesse zijn teruggezakt tot de subtop en spelen om de titel: best of the rest en een rol in de Europa League.

In de eredivisie zet zich dit seizoen de trend voort die in het internationale voetbal al wat langer zichtbaar is. De absolute grootmachten – zoals wereldbekerwinnaar Real Madrid, Barcelona, Bayern München en Chelsea – spelen om de hoofdprijzen. De overige clubs mogen slechts hopen op een sporadisch succesje. Zoals Borussia Dortmund en Atlético Madrid, die verrassend de finale van de Champions League wisten te bereiken in respectievelijk 2013 en 2014. Dortmund bungelt onderaan in de Bundesliga, Atlético kwam dit seizoen vooral in het nieuws wegens supportersrellen waarbij een aanhanger van La Coruña werd gedood.

Een jaar geleden vermaakte de Nederlandse voetbalfan zich nog met de eredivisie als een competitie waarin op voorhand geen uitslag te voorspellen viel. Het leek soms wel of ieder duel in verband kon worden gebracht met matchfixing. Maar wie de uitslag op voorhand niet wist, zag dat de kans op het winnen van de voetbaltoto vele malen kleiner was dan het pakken van een grote prijs in de Staatsloterij. Illustratief voor het seizoen was de finale van de KNVB beker. Ajax – de meest stabiele van alle instabiele clubs – verloor kansloos met 5-1 van PEC Zwolle. De Amsterdamse club werd afgelopen week weliswaar in het bekertoernooi door Vitesse in de eigen Arena met een 4-0 nederlaag te kijk gezet, maar dat is nu wel een incident te noemen.

PSV op één, of slaat Ajax weer toe?

De voorspelbaarheid in de top van de eredivisie is terug. Winterkampioen PSV lijkt de kinderlijke grilligheid van de voorbije jaren eindelijk voorbij. Hoewel het vertoonde spel misschien niet altijd overtuigend was, spreken de cijfers wel voor zich: negen thuiswedstrijden, negen overwinningen. Halverwege de competitie heeft het elftal van Phillip Cocu liefst twintig punten meer dan twaalf maanden geleden om deze tijd. PSV gaat als de titelfavoriet de winter in, maar in Eindhoven hebben ze geleerd van het verleden. Het winterkampioenschap is niets waard als op weg naar de zomer de boel uiteen valt.

PSV is in alle opzichten gegroeid. Allereerst is de rust weer terug bij de club uit Noord-Brabant. Van de directiekamers tot in de kleedkamers van trainingscomplex De Herdgang is het besef dat alleen met een gezamenlijke inspanning resultaat kan worden bereikt. Captain Georginio Wijnaldum en de Mexicaanse routinier Andrès Guardado bewaken de balans op het middenveld. Spelmaker Wijnaldum is de brug naar de aanval, terwijl gaatjesdichter Guardado de nog altijd broze defensie van PSV steeds te hulp schiet.

De smaakmaker van PSV is Memphis Depay. De international maakte zaterdagavond tegen Go Ahead Eagles eindelijk weer eens meer goede dan slechte keuzes en stond met twee doelpunten aan de basis van een 5-0 overwinning. De kans dat Wijnaldum, Guardado en Depay volgend seizoen nog in Eindhoven spelen lijkt klein. Maar dat zijn zorgen voor later. Cocu is allang blij als ze geen van drieën in de winter al vertrekken.

PSV rekende deze maand zelf af met FC Twente en Feyenoord waardoor Ajax de enige serieuze concurrent in de strijd om de landstitel is. Het elftal van Frank de Boer maakte gisteren uit bij Excelsior (0-2) geen misstap en sluit met een achterstand van vier punten de eerste helft van het seizoen af. In de vier voorgaande seizoenen sloeg Ajax steeds na de winter toe en liet de rest het afweten. De uitslagen in de eredivisie zijn voorspelbaarder geworden. Maar dat komt de spanning in de kampioensstrijd tussen PSV en Ajax alleen maar ten goede.