2014 was het jaar van de smartwatch. Draait 2015 om virtual reality?

Is dit de toekomst van tv-kijken, via een virtual reality-bril? Foto ANP / Koen van Weel

Het was een vol techjaar. Van de Google Glass die min of meer zijn glans verloor, tot de smartwatch-hype die op volle toeren begon te draaien. Er werd genoeg geprobeerd en zeker genoeg geld uitgegeven. Een overzicht van het afgelopen jaar en een (voorzichtige) vooruitblik.

Dit gebeurde er in 2014

De run op slimme horloges
“Smartwaches zijn het volgende grote ding.” Zo opent technologiesite The Verge de pagina met koopadviezen voor smartwatches. Een rits met opties volgt. Eén ding is duidelijk: fabrikanten zijn bang de hype te missen en brachten daarom achter elkaar slimme horloges uit, in de hoop de consument te lokken.

Dit jaar hebben al grote Android-fabrikanten ten minste één, maar ook vaak meerdere, smartwatches op de markt gebracht. Alleen lukte het de bedrijven nog niet om de consument te interesseren. Veel modellen zijn nog wat zwaar en lijken te veel op een smartphone. Met als gevolg dat The Verge geen smartwatch van LG of Motorola aanwijst als de beste koop (op dit moment), maar de Pebble Steel, die gebruikmaakt van een scherm dat werkt op basis van e-ink. Opvallend genoeg is de Pebble ook de enige smartwatch die Business Insider noemt in de lijst van beste aankopen voor de feestdagen dit jaar.

In september kondigde Apple, na jarenlange ontwikkeling, de Apple Watch aan. Het horloge draait op een aangepaste versie van iOS en wordt gezien als de te verslane smartwatch. Apple-analist Gene Munster schreef in oktober dat Apples horloge “lichtjaren voorloopt op de concurrentie”. Maar ook dat het tijd gaat kosten voordat de smartwatches gemeengoed zijn geworden en er voldoende apps verkrijgbaar zijn.

Wat betreft software zien we hetzelfde gebeuren als bij smartphones: Apple en Google zijn de belangrijkste spelers. De zoekgigant presenteerde in maart zijn software voor de slimme horloges: Android Wear. Een veelbelovend pakket, schreef Wired toen:

“Als er één bedrijf is dat de kans heeft om een multi-functioneel horloge te maken waarvan we allemaal dromen, dan is het Google. Dat komt niet alleen door de enorme hoeveelheid functies die Wear belooft, maar ook door Googles benadering om ontwikkelaars heel veel ruimte te geven en zo gebruikers hun horloge helemaal aanpasbaar te maken.”

Google demonstreert Android Wear tijdens Google I/O 2014:

Telefoons werden nóg een slagje groter
Samsung leek in eerste instantie de plank mis te slaan met grote Galaxy Note-toestellen, maar inmiddels is een scherm van 4,7-inch de standaard. En grotere schermen zijn meer dan acceptabel: de tijd dat je raar wordt aangekeken met een telefoon van 5-inch is voorbij. De Galaxy Note 3, die in 2013 uitkwam, werd verrassend vaak verkocht: in twee maanden 10 miljoen keer. Daarmee was de Note 3 vorig jaar het best verkochte toestel tot nu toe.

Dat was ongetwijfeld een ‘wake-up-call’ voor Apple en Google. Beide besloten dit najaar op de ontstane behoefte in te springen. Apple, dat tot dit jaar vasthield aan het 4-inchmodel, kondigde dit najaar de iPhone 6 en 6 Plus aan, met respectievelijk een 4,7- en 5,5-inch scherm. Voor Google was dit niet groot genoeg en kondigde de Nexus 6 aan, met, jawel, een scherm van 6-inch (de Nexus 5 was 5-inch). Ter vergelijking: een iPad mini is slechts 1,9-inch groter.

De Google Nexus 6. Foto Google

De strijd om de privé-gesprekken
Nu de gloriedagen van Facebook en Twitter voorbij lijken te zijn, is het wachten op het volgende grote sociale netwerk. Maar, dat komt wellicht niet in de vorm van een openbaar platform. Het impopulaire Google+ heeft namelijk laten zien dat er niet per se behoefte is aan nog een openbaar sociaal netwerk. En tieners, die worden gezien als graadmeter voor de toekomst, communiceren steeds vaker via privé-netwerken zoals WhatsApp en Snapchat.

WhatsApp groeit al jarenlang enorm hard, maar verdient amper aan alle gebruikers. Dat is vaak een teken aan de wand dat er op een gegeven moment een overname zal plaatsvinden. Zo geschiedde. Uiteindelijk was Facebook de ‘gelukkige’. Het bedrijf was bereid 19 miljard dollar (waarvan een groot deel in aandelen) te betalen voor de overname. De grootte van die deal toont exact de angst van Facebook: de volgende generatie jongeren verliezen aan een ander platform.

Twitter avatar marchijinkNRC marc hijink @nrc Omdat Facebook zelf amper groeit koopt het Whatsapp voor 19 miljard dollar. Benieuwd hoe ze snel ze dat terugverdienen. #diepezakken

Hiervan gaan we in 2015 waarschijnlijk meer zien

Virtual reality
Facebook kocht het afgelopen jaar niet alleen WhatsApp, maar ook virtual reality-brilmaker (VR) Oculus Rift. Het idee achter de Rift is dat je door middel van een ‘bril’, die overigens meer de gedaante heeft van een simpel zwart doosje, in een virtuele wereld aanwezig bent waar je mensen kunt ontmoeten of plekken in de wereld kunt verkennen. Je kunt er bijvoorbeeld ook interactieve documentaires mee kijken.

De aankoop van WhatsApp begrepen we nog wel, want veel tieners gingen weg bij Facebook en werden actief op WhatsApp. Maar wat Facebook wil met de VR-bril, is veel minder duidelijk. De enige overeenkomst die je — wellicht met enige moeite — kunt ontdekken tussen de Oculus Rift en Facebook is dat ze allebei een ‘ontmoetingsplek’ willen zijn. Maar dan heb je het ook wel gehad. Het lijkt erop dat we nog wel even moeten wachten op het antwoord. CEO Mark Zuckerberg zou een langetermijnplan (5 tot 10 jaar) hebben en de hoop hebben langzaamaan 50 tot 100 miljoen exemplaren te kunnen verkopen. Echt een plan voor de toekomst dus.

Maar, het kan zomaar zijn dat Facebook dat proces moet gaan versnellen. Want niet alleen het sociale medium ziet toekomst (welke dan ook) in de virtual reality-bril. Ook Google en Samsung zijn aan het experimenteren met virtual reality. Samsung heeft de ‘Gear VR’, die je kunt gebruiken in combinatie met de Galaxy Note 4. Google bedacht het goedkopere bedacht ‘Cardboard’, waarvoor eveneens een telefoon nodig is (de Nexus).

Google Cardboard demo tijdens Google I/O:

Alles wordt slimmer
Producten om ons heen worden slimmer. Van de CV tot het koffiezetapparaat tot de lamp. Google en Apple hebben dit jaar de basis gelegd voor slimmere producten, door software beschikbaar te stellen waar fabrikanten apparaten aan kunnen koppelen. Eén van de bekendere voorbeelden hiervan is de Nest, de slimme thermostaat van Nest Labs. Het bedrijf werd eerder dit jaar gekocht door Google en draait voorlopig (overigens net als WhatsApp en Oculus Rift bij Facebook) als een apart bedrijf binnen Google. Met de Nest kun je vanaf je telefoon de temperatuur in huis regelen. Daarnaast wordt het apparaat steeds slimmer en kan op den duur voor je bepalen hoe warm het moet zijn en wanneer de verwarming uit moet gaan.

Betalen met je telefoon
In de toekomst betalen we allemaal met onze telefoon. Maar zover is het nog niet, al komt dit toekomstbeeld in 2015 wel weer een stapje dichterbij. Al begin vorig jaar zijn banken met proeven begonnen rond ‘contactloos’ betalen. Hierbij maakt een zogenaamde NFC-chip (near field communicator) contact met een apparaat dat bij de kassa staat. Met die NFC-chip is meer mogelijk. De NS bijvoorbeeld werkte afgelopen zomer aan een app waarmee reizigers die een telefoon met NFC-chip hebben kunnen controleren of ze inderdaad zijn uitgecheckt.

In Amerika zijn ze verder. Apple lanceerde in september een nieuwe betaaldienst, ‘Apple Pay’, dat nu nog alleen in de VS werkt. Apple Pay moet ervoor zorgen dat je uiteindelijk geen portemonnee meer nodig hebt om te betalen, maar alles via je iPhone doet. De vraag is of Apple dit betaalsysteem ook snel naar Europa brengt: de transactiekosten (waar het het bedrijf uiteindelijk om te doen is) zijn in Amerika veel hoger dan in Nederland. Mogelijk kunnen Nederlandse iPhone-gebruikers in de nabije toekomst niet via Apples portemonnee betalen, maar wel via apps van banken. De Amerikaanse dienst ‘CurrentC’ gaat de concurrentie aan met Apple. Het valt te verwachten dat ook Google en Samsung zich in de strijd on het contactloos betalen zullen mengen, zodra die in volle hevigheid is losgebarsten.