Hoe een met Hamas bevriende advocaat Peter Kassig probeerde te redden

Peter Kassig terwijl hij in Syrië vluchtelingen hielp. Foto ANP/EPA/SERA

De Amerikaanse hulpverlener Peter Kassig werd half november door Islamitische Staat geëxecuteerd. Achter de schermen werd tot op het laatst koortsachtig onderhandeld over diens vrijlating, waarbij een anarchistische burgerrechtenadvocaat een belangrijke rol speelde. The Guardian maakte een reconstructie.

Het is 3 oktober als Stanley Cohen, een Joodse advocaat die actief is in Amerikaanse burgerrechtenbeweging, voor het eerst van Peter Kassig hoort. Hij wordt gebeld door een paar Palestijnse hulpverleners die met Kassig hebben gewerkt in Libanon. Of Cohen misschien contacten heeft in islamitisch-militante kringen die kunnen helpen bij de vrijlating van Kassig? ‘Het is een goeie vent’, aldus de Palestijnen.

‘Who the fuck else would we send?’

Cohen is gebeld omdat hij in het verleden als advocaat controversiële cliënten vertegenwoordigde. Het anarchistische Zwarte Blok, The Weather Underground en een schoonzoon van Osama Bin Laden. Daarnaast rekent Cohen het complete Hamas-leiderschap tot zijn vriendenkring.

Familie en vrienden van Kassig zijn op dat moment de wanhoop nabij. Een video waarin de Britse gijzelaar Alan Henning door een IS-beul wordt onthoofd eindigt met de aankondiging dat Kassig de volgende is. De Amerikaanse overheid houdt met terroristen echter vast aan het adagium van ‘We don’t negotiate’. Rechtstreekse onderhandelingen tussen de VS en IS over Kassig zijn geen optie.

De ouders van Kassig bidden voor diens veilige terugkeer, acht dagen voor hij wordt geëxecuteerd door IS. Foto EPA/Steve C. Mitchell

Cohen besluit echter om te helpen en kan dankzij zijn ongebruikelijke contacten een lijn openen met IS. En hij weet een aantal Amerikaanse overheidsdienaren aan zijn kant te krijgen. Opmerkelijk, omdat Cohen in de rechtszaal eerder juist tegenover de autoriteiten stond. De twijfel blijft dan ook bestaan. Cohen:

“Er was een een of andere blanke knul - ik gok van Buitenlands Zaken of Justitie - die zich afvroeg dat ‘of we echt een Joods anarchist naar het Midden-Oosten gingen sturen die Hamas vertegenwoordigt om te onderhandelen met IS en Al-Qaeda over Kassig?’” aldus Cohen. “Het antwoord van iemand die wél in mij geloofde: ‘Who the fuck else would we send?’”

Hoe opmerkelijk de keuze voor de tegendraadse Cohen ook is, na weken van onderhandelen via achterkamertjes en vage contactpersonen lijkt de vrijlating van Kassig steeds dichterbij te komen. Maar dan komt op 16 november het nieuws dat Kassig is geëxecuteerd. De bevestiging komt van een contact van Cohen:

“He said we took too long.”

Over wat er is misgegaan maakte The Guardian deze reconstructie.