En dan ben je plots al je volgers kwijt

Instagram verwijderde gisteren alle valse accounts. Het wil van spam af en kosten besparen.

Word je wakker, ben je 3,5 miljoen volgers kwijt. Poef, weg. Zo stond Justin Bieber gisteren op toen hij zijn Instagram checkte. De Amerikaanse celebrity Kim Kardashian verloor anderhalf miljoen volgers, boyband One Direction een half miljoen. Het grootste slachtoffer: gebruiker chiragchirag78. Van de 3,6 miljoen volgers bleven er acht over.

Wat er gebeurde? Instagram kilde de bots.

Het sociale netwerk voor foto’s en video’s, dat eigendom is van Facebook, verwijderde alle accounts die ‘spammy’ zijn. Nepaccounts. Dat zijn geen levende gebruikers, maar robotaccounts. Volgens Instagram houden ze zich bezig met „zelfpromotie” en verspreiden ze „commerciële spamberichten, zoals kortingcodes of links naar sites”.

Die accounts, of ‘bots’, kun je kopen. Wat je krijgt zijn volgers. En met veel volgers ben je iemand op internet.

Duur zijn de vrienden niet. Je koopt ze op talloze sites, afrekenen kan met creditcard. Voor de prijs van een cappuccino in een hip koffietentje heb je er al een paar duizend vrienden bij.

Zo kocht een techjournalist van The New York Times dit jaar voor 10 dollar 4.000 Facebookvrienden en 4.000 Twittervolgers. Had hij 3.700 dollar (3.000 euro) neergelegd, dan had hij er een miljoen Instagramvrienden bij gehad – jazeker, 1.000.000 nieuwe vrienden.

Bots maken merken hip, onbekende artiesten bekend en sterren populairder dan ze eigenlijk zijn. Daarmee worden ze aantrekkelijker voor adverteerders. Zelfs overheden en politici zouden bots kopen.

Er zijn er miljoenen van. De nieuwste zijn zo geprogrammeerd dat ze overdag posten en ’s nachts slapen. Ze doen mee in gesprekken en reageren op foto’s. Net mensen.

Robotaccounts belasten de servers

Waarom worden ze zo gehaat door de sociale netwerken? Met de opruiming verloor Instagram zelf de meeste vrienden van alle gebruikers: 18,9 miljoen. Maar wat Instagram ervoor terugkrijgt, is minder vervelende spamberichten voor leden en lagere servicekosten. De miljoenen bots die voortdurend berichten de wereld insturen, belasten immers de servers.

Niet alle Instagrammers zijn er blij mee. Zo zijn er groepen opgericht die oproepen om het account van Instagram te ‘ontvolgen’. En er zijn veel gebruikers die bedroefde en boze reacties de wereld insturen.

Anderen zeggen liever even niets. Rapper Ma$e haalde stilletjes zijn account offline – zijn 1,6 miljoen fans bleken er maar 100.000 te zijn.