Propagandist voor IS blijkt een yuppie uit Bangalore

Sofa-jihadi

Indiase manager die succesvol tweette voor IS.

Op Twitter was ‘Shami Witness’ een vurig verdediger van de Islamitische Staat met zo'n 17.000 volgers. In het echte leven blijkt hij een 24-jarige Indiër te zijn met een manager-positie bij een groot bedrijf in Bangalore.

Het was de Britse zender Channel 4 die eind vorige week de identiteit van Shami Witness onthulde. Afgelopen weekend werd de 24-jarige Mehdi Masroor Biswas in Bangalore gearresteerd op beschuldiging van het ‘aanzetten tot oorlog tegen met India bevriende landen’.

Zo gruwelijk als de foto's waren die hij op Twitter deelde, zo banaal waren de foto’s op Facebook onder zijn echte naam: pizza met vrienden, een Hawaï-themafeestje op het werk.

De Twitter-account Shami Witness is meteen gesloten, en tal van andere IS-‘fanboys’ lieten weten dat ook zij van Twitter af gingen. Met ‘fanboys’ worden twitteraars bedoeld die vanuit veilige landen propaganda voeren voor IS.

Of Shami Witness een fanboy was of niet, was ondertussen nooit helemaal duidelijk. Zijn informatie was vaak zó precies, dat het leek alsof hij in Syrië was of tenminste in de regio. Van zijn profielfoto werd niemand wijzer: dat was een portret van Omar Mukhtar, de leider van het Libische verzet tegen de Italiaanse bezetter.

Shami Witness beschreef IS als een paradijs waar sociale rechtvaardigheid de norm is en corruptie niet bestaat. Hij prees het onthoofden van gijzelaars.

Op Twitter maakten veel mensen zich vrolijk over de stille aftocht van een man die juist bekend stond om zijn heldhaftige tweets. Zo smeekte hij Channel 4 om zijn naam niet vrij te geven omdat dit zijn leven in gevaar zou brengen.

Er was ook kritiek op de manier waarop de media Shami Witness groot hebben gemaakt. Vorige week werd hij nog vaak geciteerd door media die op zoek waren naar reacties uit de Arabische wereld op het rapport over de folterpraktijken van de CIA. Ze werden op hun wenken bediend. „Onthoofd worden is honderdmaal humaner en eervoller dan wat deze vuile klootzakken de moslims aandoen,” schreef Shami Witness in een van zijn laatste tweets.

Veel journalisten en analisten begonnen hem begin 2013 te volgen, toen hij nog min of meer gematigd was. Hij was een uitstekende bron van informatie over de jihadistische groeperingen in Syrië, en hij tweette in het Engels. In werkelijkheid vergaarde Biswas die kennis door elke dag uren op sociale media door te brengen.

Op de blog van Joshua Landis, een Amerikaans Midden-Oostenkenner, verscheen daarover een mea culpa van analist Aymenn Jawad Al-Tamimi.

„Zij die zeggen dat Shami's roem ten dele te danken is aan analisten die hem de ruimte hebben gegeven om zijn gedachtegoed te verspreiden, hebben gelijk." schrijft Al-Tamimi. „Of wij het nu met zijn ideeën eens waren of niet: hij is er prominenter door geworden.”

Een rapport van de Amerikaanse Brookings Institution onderstreepte vorige week nog eens het belang van sociale media voor IS, met name voor het rekruteren van nieuwe leden. Nadat vorige zomer de eigen profielen van IS werden afgesloten kregen profielen als die van Shami Witness een nog groter belang, vooral voor aspirant-jihadisten in westerse landen die het Arabisch vaak niet machtig zijn.

Channel 4 geeft het voorbeeld van één Britse jongen die Shami Witness volgde op Twitter, naar Syrië vertrok en daar is gedood. Shami Witness prees hem achteraf op Twitter als iemand die de daad bij het woord had gevoegd.

Nu blijkt Shami Witness zelf een sofa-jihadi te zijn. „Als ik alles kon achterlaten en me bij IS kon aansluiten had ik dat misschien wel gedaan. Maar mijn familie heeft mij nodig,” was zijn excuus. Nu hij in de problemen zit probeert Shami Witness zijn rol te relativeren. „Het is niet omdat iemand mij volgt op Twitter, dat ik de reden ben dat ze zich bij IS voegen," zei hij tegen Channel 4.