Met de wind aan hun zijde

Schipper Bouwe Bekking van Team Brunel zorgt voor het eerst in vijf jaar voor een Nederlandse etappezege. De concurrenten kunnen elkaar op het water horen praten, zo klein zijn de verschillen.

Foto Ainhoa Sanchez/Volvo Ocean Race

Eén resultaat had Bouwe Bekking in zijn hoofd, toen hij een jaar geleden tekende voor zijn zevende Volvo Ocean Race: eindelijk een keer winnen.

Zaterdag liet de 51-jarige veteraan voor de kust van Abu Dhabi zien dat hij in deze editie alles aan boord heeft wat nodig is voor zijn grootste trofee. Na ruim 23 dagen zeilen, vanuit Kaapstad, won Bekking zaterdag met Team Brunel de tweede etappe van de race, die nog tot juni duurt.

Opnieuw was de concurrentiestrijd moordend. De Chinese boot van Dongfeng, die vrijdag de leiding had overgenomen van Brunel, werd vlak voor Abu Dhabi achterhaald door Bekking en kwam uiteindelijk zestien minuten na de Nederlandse boot over de streep. „We kregen een paar uur voor de finish ineens een windvlaag van 20 tot 25 knopen”, zei Bekking zaterdag vanuit Abu Dhabi. „Daarmee zijn we Dongfeng voorbij gevaren. We hebben drie weken lang naast hen gevaren, soms met niet meer dan een bootlengte verschil. Deze overwinning is fantastisch. We hebben keihard gewerkt. En we hebben ook toen het heel spannend was, met heel weinig wind, het hoofd koel gehouden.”

Ook voor het Nederlandse zeilen is de zege van Brunel van belang, denkt Bekking, die in 1985 op de Philips Innovator van schipper Dirk Nauta voor het eerst meedeed aan – toen nog – de Whitbread Round the World Race. „We weten hoe enthousiast iedereen in Nederland is over deze race. Dat is een van mijn grote drijfveren: om meer kinderen in een bootje te krijgen. Hopelijk draagt dit daar ook toe bij.”

Deze editie is nu al een klassieker

Bekking was zelf de laatste Nederlandse zeiler die een etappe won in de oceaanrace. In januari 2009 won hij als schipper van het Spaanse jacht Telefónica Blue de etappe van Singapore naar Qingdao, na een zware storm bij de Filippijnen. De laatste keer dat een Nederlandse boot eerste werd in een etappe was in mei 2006: de ABN Amro I, de latere eindwinnaar. Aan boord van die boot van de Nieuw-Zeelandse schipper Mike Sanderson zaten overigens geen Nederlandse zeilers.

Gelet op het bizarre verloop van de eerste etappes is de twaalfde editie van de beruchte oceaanrace nu al een klassieker. Het is matchracen op de oceaan: zeilers die hun concurrenten op het water horen praten, kunnen ruiken wat ze eten – zo klein waren de verschillen tijdens de etappe over 5.200 zeemijl (9.600 kilometer).

In de eerste etappe, van Alicante naar Kaapstad, was de Chinese boot van de Franse schipper Charles Caudrelier slechts twaalf minuten na de winnaar gefinisht, Abu Dhabi Ocean Racing. Die boot eindigde zaterdag in zijn thuishaven als derde, ook slechts 2,5 uur achter Brunel.

De etappe zal echter vooral worden herinnerd wegens de schipbreuk van het Deense Team Vestas Wind in de Indische Oceaan, tien dagen na de start. Mede door een fout van de Nederlandse navigator Wouter Verbraak liep de boot van schipper Chris Nicholson op een rif, vierhonderd kilometer ten noorden van Mauritius.

Verbraak zei vorige week dat hij vlak voor het ongeluk onvoldoende heeft ingezoomd op de elektronische kaarten, waardoor hij de archipel miste. Omdat er verschillende onderzoeken lopen naar het incident geeft hij voorlopig geen interviews.