Marco Polo, een peperdure gok of de doorbraak in Azië?

Foto Phil Bray, Netflix.

Filmlocaties in Italië, Kazachstan en de nieuwe Pinewood Studios in Maleisië. Een constructieteam van vierhonderd man en honderden gekostumeerde figuranten te paard. Voor de nieuwe Netflix-serie Marco Polo werden alleen al in Maleisië 51 verschillende sets gebouwd, waaronder de imposante zaal met de troon van Kublai Khan.

Marco Polo is een van de meest ambitieuze projecten van het Amerikaanse videobedrijf tot nu toe. Het eerste seizoen – of er een tweede komt is nog niet bekend – moet volgens Netflix niet worden bekeken als een tv-serie maar als “een tien uur durende film”.

De dramaserie, die wordt geproduceerd door The Weinstein Company en vanaf vandaag wereldwijd te zien is op Netflix, is volgens The New York Times een van de duurste tv-series ooit gemaakt. De productie van de eerste tien afleveringen kostte 90 miljoen dollar (72 miljoen euro). Ter vergelijking: een seizoen House of Cards (dertien afleveringen) kost gemiddeld 50 miljoen dollar. De enige serie met een hoger budget zou HBO’s Game of Thrones zijn.

Eigen producties cruciaal om klanten te winnen

Onder de acteurs bevinden zich geen echt grote namen en ook het verhaal van de ontdekkingsreiziger uit de dertiende eeuw is niet origineel te noemen. Is dat om zo de concurrentie met HBO aan te gaan? Een nieuwe Game of Thrones van het Oosten?

“We hebben gewoon geprobeerd om een zo spannend en opwindend mogelijke serie te maken”, zegt Dan Minahan, producent van Marco Polo en eerder regisseur van HBO-series als Game of Thrones, Deadwood en True Blood, in The New York Times. Zo hoopt Netflix dat de serie over een heroïsche reis waarin verschillende culturen met elkaar worden verbonden, aanslaat bij een breed, internationaal publiek. Netflix zal in maart volgend jaar uitbreiden naar Australië en Nieuw-Zeeland.

Eigen producties, exclusief voor eigen abonnees, zijn voor Netflix cruciaal om klanten te winnen én te behouden. Het aanbieden van exclusieve series in en buiten de VS moet het bedrijf langzamerhand een wereldwijde dienst maken. Netflix bezit alle internationale rechten op Marco Polo. Dat is anders dan bij bijvoorbeeld House of Cards. In Frankrijk heeft CanalPlus de exclusieve rechten op de eerste twee seizoenen van de succesvolle serie.

Netflix mikt op Egypte, Turkije en China

Topman en oprichter Reed Hastings zei eerder tegen NRC Q dat Netflix zich ook oriënteert op landen als Egypte, Turkije en China. Wil hij met deze nieuwe serie China voor zich winnen? Woordvoerder Joris Evers noemt de ‘buzz’ rondom Marco Polo zeker belangrijk.

“Maar dat geldt niet alleen voor deze serie. House of Cards bijvoorbeeld is ook populair in China.”

De aspiraties zijn hoog en groeiende. Of Marco Polo meer abonnees zal opleveren, valt te bezien. Recent meldde Netflix – dat tien weken geleden begon in onder meer Duitsland, Frankrijk en België – dat het winstgevend is in landen als Canada, Scandinavië en Groot-Brittannië.

Maar volgens de site Business Insider blijft de groei in Europa achter bij de verwachtingen. Het lijkt vooralsnog het zelfvertrouwen van het bedrijf niet aan te tasten.

Deze week zei Ted Sarandos, Netflix’ hoofd eigen productie, op een conferentie in New York dat hij twintig eigen producties per jaar wil maken. Volgens hem wordt Netflix “uiteindelijk de grootste maker van eigen content in de wereld”.