‘Ik twijfel niet aan de verhalen van Marco Polo’

Actrice Zhu Zhu speelt de geheime minnares van Marco Polo. „We kunnen van hem leren.”

Foto Phil Bray

Hij kijkt nogal bedrukt, Marco Polo, op het moment dat zijn vader Niccolò hem weggeeft aan keizer Kublai Khan, kleinzoon van Djengis Khan. In de eerste aflevering van de groots opgezette Netflix-serie Marco Polo zien we hoe de beroemde ontdekkingsreiziger, gespeeld door de 24-jarige Italiaanse acteur Lorenzo Richelmy, na een moeizame reis door ondermeer de Taklamakanwoestijn en de Chinese provincie Gansu met zijn vader aan het hof van Khan belandt.

Kublai toont aanvankelijk geen interesse in de Venetianen. Tot hij erachter komt dat Marco wel een bijzonder pientere jongen blijkt te zijn. En dus krijgt de eigenwijze Italiaan een plek toegewezen aan het hof van de Mongoolse heerser.

Zo komt Marco terecht in een wereld vol Oosterse vechtkunst, spectaculaire veldslagen en politieke en seksuele intriges. Bovendien ontmoet hij Kökächin, ‘De blauwe prinses’, met wie hij een verboden romance begint.

De Chinese actrice Zhu Zhu (What Women Want, Cloud Atlas) speelt Kökächin en ging voor de opnames van Marco Polo mee naar Maleisië en Kazachstan. Haar samenwerking met nieuwkomer Lorenzo Richelmy ging ‘als vanzelf’, vertelt ze. „Ik heb vaker romantische scenes gespeeld. Als het dan niet klikt, is dat hard werken. Maar tussen ons was een goede chemie. Lorenzo is een natuurtalent.”

Ook werkte Zhu Zhu samen met regisseur Dan Minahan die met bedenker Paul Fusco de serie produceert. „Binnen de tv-wereld behoort hij tot de top. Bij het maken van deze serie was hij overal: de opnames, in de editingroom; hij heeft zelf ook twee afleveringen geregisseerd en geeft zijn acteurs veel vrijheid. Dat is geweldig.”

Veel mensen weten over de China-reis van Marco Polo (1254-1324) maar niemand weet zeker of de Venetiaan ook echt ruim twintig jaar reisde door het Verre Oosten, in dienst van Koeblai. Al in de Middeleeuwen was zijn reisverslag omstreden. Maar op de set bestond volgens Zhu Zhu geen enkele discussie over het waarheidsgehalte van zijn geschriften. „Dat hij omstreden is, is natuurlijk bekend. Maar met twijfel hadden wij geen goede serie kunnen maken. Volgens John Fusco, die het script heeft geschreven, vertelde Marco Polo nog op zijn sterfbed dat hij niet eens de helft heeft verteld van alles wat hij heeft meegemaakt.”

En is de serie op te vatten als de Game of Thrones van het Oosten? „Nou, dit verhaal gaat eigenlijk niet alleen over Azië. Integendeel. Marco Polo heeft geprobeerd om te delen wat hij heeft meegemaakt. Mede om daarmee het inzicht in andere culturen te verbreden.” Die ruimdenkendheid is volgens Zhu Zhu nog steeds belangrijk. „Juist in deze tijd, nu we even snel naar een ander land kunnen vliegen, zijn mensen nog steeds niet geneigd om zich écht in een andere cultuur te verdiepen. Dat heeft Marco Polo wel gedaan. Daar kunnen we een voorbeeld aan nemen. Laat Oost en West elkaar beter leren begrijpen.”