Spektakelfysicus Walter Lewin weg bij MIT

Walter Lewin, de excentrieke Amerikaans-Nederlandse natuurkundige die miljoenen mensen bereikte met videocolleges over natuurkunde, heeft zich schuldig gemaakt aan ongewenste intimiteiten. Dat concludeert Lewins voormalige werkgever, het Massachusetts Institute of Technology (MIT), na een onderzoek naar aanleiding van klachten over sexual harassment van een deelneemster aan een van de online cursussen. Over de ongewenste intimiteiten is alleen bekend gemaakt dat het om online contact gaat.

Na een onderzoek van twee maanden verliest Lewin, die in 2009 met emeritaat ging, nu zijn titel professor emeritus aan het MIT. Ook worden zijn populaire videocolleges en cursussen verwijderd van MIT-websites en Youtube, „in het belang van het voorkomen van verder ongepast gedrag”, meldt het MIT deze week.

Lewin (1936) promoveerde in 1965 in de kernfysica aan de TU Delft en vertrok het jaar daarop naar het MIT, waar hij astrofysisch onderzoek deed naar röntgenstraling uit het heelal. Voor zijn colleges kreeg hij meerdere onderwijsprijzen.

Vanaf 2011 was Lewin een aantal maal te gast bij de VARA-talkshow De Wereld Draait Door, waar hij indruk maakte met zijn intense enthousiasme en soms overrompelend excentrieke reacties. Bij zijn eerste optreden in oktober 2011 gaf hij natuurkundige en presentator Diederik Jekel een klap en schold hem uit voor voor ‘schijtzak’ toen Jekel een slingerproef niet vlekkeloos uitvoerde.

Ook in zijn online colleges zocht Lewin (78) het spektakel op. Hij zwierde mee op slingerende metalen bollen, creëerde regenbogen en bereed een fiets met raketaandrijving. Zijn populairdere video’s werden miljoenen keren bekeken.

Het verwijderen ervan leidt tot woede bij kijkers. „Laten we dan meteen ook maar boeken gaan verbranden”, schrijft iemand onder het artikel van het MIT-krant The Tech.