Populaire fysicus Walter Lewin verliest zijn titel aan MIT

Foto Floren van Olden

Walter Lewin, de excentrieke Amerikaans-Nederlandse natuurkundige die miljoenen mensen bereikte met videocolleges over natuurkunde, heeft zich schuldig gemaakt aan ongewenste intimiteiten. Dat concludeert Lewins voormalige werkgever, het Massachusetts Institute of Technology (MIT), na een sexual harassment-onderzoek naar aanleiding van klachten van een cursiste. Over de ongewenste intimiteiten is alleen bekendgemaakt dat het om online contact gaat. Lewin, die in 2009 met emeritaat ging, verliest nu zijn titel professor emeritus aan het MIT. Ook worden zijn videocolleges en cursussen offline gehaald om „verder ongepast gedrag” te voorkomen, meldde het MIT. Lewin (1936) promoveerde in 1965 in de kernfysica aan de TU Delft en vertrok het jaar daarop naar het MIT, waar hij astrofysisch onderzoek deed. Vanaf 2011 was hij een aantal maal te gast bij de VARA-talkshow De Wereld Draait Door, waar hij indruk maakte met zijn enthousiasme en soms overrompelend excentrieke reacties. Bij zijn eerste optreden gaf hij De Wereld Leert Door-presentator Diederik Jekel een klap en schold hem uit voor ‘schijtzak’ toen Jekel een slingerproef niet vlekkeloos uitvoerde. Ook in zijn online colleges zocht Lewin het spektakel op. Hij zwierde mee op slingerende metalen bollen en bereed een fiets met raketaandrijving. Het verwijderen van de video’s leidt tot kritiek. „Laten we dan ook maar boeken gaan verbranden”, schrijft iemand onder het artikel van MIT-krant The Tech.