Gratis internet via satellieten? Outernet maakt het mogelijk

Foto Outernet

Je weet dat je een interessant product hebt bedacht als je crowdfundingcampagne binnen een week zijn doel haalt. Dat gebeurde het Amerikaans-Nederlandse initiatief Outernet met zijn alternatieve internet, en de bijbehorende ontvanger Lantern.

De Lantern is een apparaatje op zonnecellen dat continu data ontvangt van een aantal satellieten en zo een kopie opslaat van een groot aantal websites. Wie zijn computer of smartphone verbindt met de wifi van de Lantern, kan bladeren in alles wat in de Lantern zit opgeslagen. Zo kunnen mensen die moeilijk toegang hebben tot elektriciteit en internetverbindingen toch bij een deel van de informatie op internet. De campagne op Indiegogo vroeg 200.000 dollar en stond na twee weken ruimschoots over de 250.000. Inmiddels staat de teller al op 314.000 dollar.

https://www.youtube.com/watch?v=ammanyLM_ko

Outernet is een initiatief van de Amerikaan Syed Karim. Het ruimtevaartbedrijf ATG Europe uit Noordwijk heeft Outernet geadopteerd om te helpen er een succes van te maken, de hulp bestaat onder andere uit investeringen.

Een apparaatje dat lijkt op het WTC-gebouw

Een Lantern ziet eruit als een schaalmodel van een van de torens van het vroegere WTC in New York: een rechthoekige staaf bekleed met zonnecellen. Je kunt het zo in je broekzak steken. Je krijgt een Lantern als je voor 99 dollar het crowdfundproject steunt.

Robbert Mica van ATG:

“Op je pc of je mobieltje kies je de wifiverbinding van de Lantern. Als je dan je browser start, krijg je meteen verbinding met de startpagina van Outernet. Dat werkt ongeveer zoals de wifi in een hotel, waar je automatisch eerst een betaalpagina krijgt. Hier kost het niets.”

Natuurlijk kan de Lantern niet het hele internet bevatten. De geheugenruimte is beperkt en de capaciteit van de dataverbinding met de satellieten ook: 2 megabyte per dag. Er is dus een selectie gemaakt. Mede-oprichter van ATG Jeroen Thijs:

“Er is een ‘core archive’ met sites die wijzelf essentieel vinden, zoals Wikipedia en Project Gutenberg, een bibliotheek met rechtenvrije boeken, en ook nieuwssites als The Economist, Bloomberg en Al Jazeera. De tweede laag bestaat uit materiaal waarover gestemd kan worden op de site van Outernet. En de derde categorie is voor betalende partijen.”

Die betalende klanten zijn de sleutel tot het verdienmodel dat Robbert Mica heeft bedacht. Want de 99 dollar die kopers betalen voor een Lantern is onvoldoende. Outernet doet momenteel een test met de Wereldbank in Zuid-Soedan, waarbij educatief materiaal van de Wereldgezondheidsorganisatie wordt uitgezonden. Ook informatie van de Wereldomroep en van de Harvard-universiteit wordt door Outernet verspreid.

Links werken niet

Omdat Outernet een geïsoleerde en gedeeltelijke kopie is van het web, werken links niet. Interactieve sites, zoals sociale media, functioneren niet of maar ten dele. Zoeken kan alleen in de opgeslagen data. E-mail is geen optie. “Lantern kan ontvangen, maar niet zenden”, zegt Mica. Het voordeel: het gebruik is volkomen anoniem. Daarmee is Outernet ook een interessante optie in landen waar internet onder strenge overheidscontrole valt.

Intussen heeft Outernet een voorsprong op internetbedrijven als Google en Facebook, die zeggen dat ze breedbandinternet willen brengen in afgelegen gebieden, via satellieten (Facebook) of ballonnen (Google). Thijs:

“Wij denken dat het zinniger is om niet meteen op breedband in te zetten. Modemsnelheid is ook fantastisch, en onze techniek werkt nu al.”