Worden Vodafone en Liberty Global samen de grootste databoer van Europa?

Digital Streams series. Arrangement of numbers, lights and design elements on the subject of digital communications, data transfers and virtual reality Foto iStock

Het nadeel van geruchten: ze zijn zeer kort houdbaar. Afgelopen maandag kopte persbureau Bloomberg ‘Vodafone overweegt overname Liberty Global‘. Dit bericht werd overal overgenomen: grote mobiele provider lonkt naar de grootste kabelaar in Europa, die bestierd wordt door de Amerikaanse mediatycoon John Malone. Ook relevant voor Nederland, want Liberty Global voegde net kabelmaatschappijen UPC en Ziggo samen en Vodafone is hier de tweede mobiele provider, na KPN.

Twee dagen later ontkent Vodafone echter dat er een overnameplan klaarligt. Hoewel de mobiele provider graag vaste netwerken wil overnemen. Het bedrijf kocht al kabelnetten in Spanje en Duitsland en een overname van Liberty Global (aanwezig in 14 landen) lijkt een perfect match. Zakenbankiers wrijven zich in de handen: zij verdienen honderden miljoenen euro’s als deze megadeal doorgaat. Maar er zitten veel nadelen aan zo’n grootschalige overname. Vodafone zou zich zwaar in de schulden moeten steken om Liberty Global over te nemen. Ook dreigen er mededingingsproblemen in landen waar de twee partijen elkaar nu nog beconcurreren.

Het overnamebedrag van Liberty Global wordt op ruim 90 miljard dollar geschat (74 miljard euro). Vodafone had veel cash omdat het zich heeft laten uitkopen bij het Amerikaanse Verizon: dat leverde 130 miljard dollar op. Dat geld is al op: uitgedeeld aan aandeelhouders en geïnvesteerd in kleinere overnames en netwerkverbeteringen.

Wat is er aan de hand in de telecomsector?

De omzet staat bij alle providers onder druk: gratis internetdiensten concurreren met spraak en sms-bundels en dataverkeer levert minder op. Om winstgevend te blijven moeten netwerken op grotere schaal opereren. Dankzij lage koersen en lage rente zijn de omstandigheden voor overnames ideaal. Denk aan KPN dat E-Plus verkocht en een overnamepoging uit Mexico weerstond, maar ook elders in Europa regent het telecomdeals. Ook vaste netwerken zien hun inkomsten ondermijnd door internetdiensten die online video aanbieden.

Het verschil tussen breedband en mobiel wordt kleiner nu de snelheid van nieuwste 4G-standaard die van veel breedbandverbindingen kan overtreffen. Telecombedrijven gaan er vanuit dat consumenten liefst zoveel mogelijk producten bij één provider willen afnemen: tv, internet, vaste en mobiele telefonie. Vier smaken, oftewel quad play, de opvolger van je triple play-pakket. Eigenlijk is quad play al een achterhaalde term. Over een paar jaar worden alle diensten via internetverkeer afgehandeld, ook telefonie en tv. Alles wordt data. Als Vodafone Liberty Global overneemt, zal dit dus de grootste databoer van Europa opleveren.

Is dit een nieuw overnamegerucht?

Nee. Liberty Global en Vodafone lonken al jaren naar elkaar. De directies van beide bedrijven maken elkaar regelmatig het hof. Afgelopen zomer zei Liberty Global’s lobby-baas Manuel Kohnstamm nog in deze krant: “Voor zo’n transactie geldt dat de sterren in één lijn moeten staan maar Vodafone is nog niet bij ons aan de deur geweest.” De geruchten over een Vodafone/Liberty-deal staken weer de kop op toen bekend werd dat het Britse BT een overname overweegt van de Britse mobiele provider EE. Dat is een bedreiging voor Vodafones thuismarkt. Even daarvoor had Liberty Global in Duitsland al de deur op een kier gezet door dochter Unitymedia te koop aan te bieden aan Vodafone, dat eigenaar is van kabelnet Kabel Deutschland.

Waarom wil Vodafone vaste netwerken?

Vodafone is een uitdager van incumbents; de gevestigde telecombedrijven die hun vaste netwerken aanbieden in combinatie met hun mobiele netwerken – of staan op het punt om dat te doen. Vodafone maakt er geen geheim van dat het ook de vaste markt op wil. In Nederland merk je dat ook doordat Vodafone zijn tv- en internetpakket nu landelijk aanbiedt. Overigens is dit nu nog niet te combineren met een abonnement op je mobiele telefoon – een kwestie van tijd. Tim Poulus, analist van onderzoeksbureau Telecompaper, is ervan overtuigd dat Vodafone uiteindelijk met Liberty Global in zee zal gaan.

“Dit is de kans van hun leven om in één klap de tweede infrastructuur te veroveren in een heleboel landen tegelijk.”

Wat betekent zo’n deal voor Europa?

De Europese Unie wil één grote digitale markt creëren en daarbij horen telecompartijen die boven de landsgrenzen uitstijgen. De Europese telecommarkt moet net zo grootschalig worden als de Amerikaanse; dat verbetert het klimaat voor digitale innovaties. Daarom zal de EU vermoedelijk toeschietelijk zijn bij (grote) overnames in deze branche. Een uitzondering geldt voor de landen waarin Liberty Global en Vodafone elkaar nu beconcurreren, zoals in Duitsland en Ierland. Wellicht dat Liberty Global die netten van te voren kan afstoten. In Nederland, waar de kabel landelijk dekkend is, zal de combinatie Vodafone/Liberty een veel krachtiger concurrent voor KPN zijn.