Zij is de schrijfster van de snelst verkopende debuutroman ooit

Girl Online, de debuutroman van de Britse YouTube-ster Zoe Sugg (24) - oftewel Zoella - verkoopt sneller dan Harry Potter of DeDa Vinci Code. Wat wil je met miljoenen fans die alles wat zij aanraadt kopen.

Zoella wie? Ze lijkt - sinds berichten dat haar debuutroman Girl Online in de eerste week beter wordt verkocht dan Harry Potter en De Da Vinci Code - uit het niets te zijn gekomen. Maar wie YouTube in de gaten houdt, of tussen de 13 en 17 jaar is, kan het bestaan van Zoella - oftewel de 24-jarige Zoe Sugg – niet zijn ontgaan.

Ze is de Madonna van deze eeuw, de Paris Hilton van dit decennium, de Miley Cyrus van het Verenigd Koninkrijk. Met dat verschil dat Suggs beroemdheid louter stamt uit haar online aanwezigheid. Ze heeft meer 6,6 miljoen volgers op YouTube, 3,5 miljoen op Instagram, 2,6 miljoen op Twitter. Het maakt haar een van de meest invloedrijke rolmodellen van haar generatie.

En ze is beroemd omdat ze zichzelf is. Sugg vlogt (videoblogt) sinds 2009. Vanuit haar slaapkamer in de kustplaats Brighton geeft ze make-up-, haar- en winkeltips, en advies hoe om te gaan met paniekaanvallen, en publiceert ze grappige video’s over haar vrienden. Die overigens ook bijna allemaal vloggen; vriend Alfie Deyes’ Pointless Blog wordt net zo goed gevolgd, zijn boek stond in de zomer in Amazons bestsellerlijst.

In de laatste video bijvoorbeeld proberen zij en vriendin Tanya kerstliedjes te raden. De vlog was gistermiddag al ruim 1,2 miljoen keer bekeken. Deyes’ en Suggs ‘hoe goed kennen we elkaar’-video werd in augustus 6,6 miljoen keer bekeken (en ter vergelijking: toen Suggs de band One Direction ontmoette, haalde dat ‘slechts’ 2,6 miljoen hits).

Haar spullen krijgt ze gratis

Ze begon met bloggen en later vloggen omdat ze zich op haar werk verveelde. „Het was mijn eigen plekje om creatief te zijn en over dingen te praten die ik echt leuk vond”, zei ze een paar maanden geleden tegen de Daily Telegraph. Als een soort grote zus praat ze tegen haar kijkers, in een manier die heel eerlijk en open overkomt. Juist omdat de meeste beroemdheden afstandelijk overkomen, en zij zo gewoon lijkt, juist omdat foto’s van sterren worden gephotoshopt, en zij haar versprekingen verfilmt, en zichzelf filmt zonder make-up, juist omdat ze in vergelijking met de geseksualiseerde Miley Cyrus heel normaal verkering heeft, kijken ze naar haar op. Ze is het populaire meisje van de klas dat nooit gemeen tegen je doet.

De afgelopen twaalf maanden groeide Suggs populariteit – met name omdat het gevestigde merken opviel hoe ze op grote schaal jonge meisjes, en dus consumenten, weet te bereiken. Het laat zien hoe de advertentiemarkt naar online verschuift. Als Zoella een jurk draagt of een nieuwe mascara uitprobeert, is de kans groot dat die snel uitverkopen. Ze wordt er niet voor betaald, zegt ze, maar zo gewild is haar steun dat ze veel producten gratis krijgt.

Sugg schrijft erover: „Alle spullen die me worden gegeven ter recensie, worden met een sterretje aangegeven. (...) Ik zal altijd 100 procent mijn eerlijke mening geven. Als iets niet goed is, zal ik het niet noemen of zal ik vertellen waarom het me teleurstelt.” Tegen de Telegraph zei ze: „Ik ben heel precies in wat ik kies. Het moet aan drie dingen voldoen: ik moet het merk leuk vinden, het moet mijn publiek op de een of andere manier helpen en het moet de inhoud van het blog verrijken.”

Die besteller is geen verrassing

Waar ze wel voor wordt betaald, zijn clicks. Een banner op een vlog levert volgens advertentiebureau eight&four 20.000 pond (25.200 euro) per maand op, YouTube betaalt 55 procent van de inkomsten van iedere reclame die voor een video wordt vertoond. En ze verdient aan deals: drogisterijketen Superdrug heeft een Zoella-make-uplijn, supermarktketen Asda liet haar in online kookfilmpjes optreden, en Penguin vroeg haar twee boeken te schrijven (nadat de dertienjarige dochter van de topman dit naar verluidt had geëist). Het levert ze jongere klanten op.

En het zijn niet alleen commerciële bedrijven die haar aantrekken. Eerder deze maand dook Sugg op tussen One Direction en Nikki Minaj bij de opname van ‘Do They Know It’s Christmas’. Mind, een liefdadigheidsorganisatie voor geestelijke gezondheidsproblemen, vroeg haar als ambassadeur omdat ze over angstaanvallen blogt. „De dag dat we meldden dat Zoe onze ambassadeur werd, kregen we twee keer zoveel volgers op YouTube, en vier keer zoveel op Twitter. Haar video waarin ze vertelt waarom ze meewerkt, had het hoogste niveau van betrokkenheid van alle onze YouTube-videos ooit. En toen ze in november tweette over onze campagne hadden we de grootste stijging die we ooit hebben gezien in hits op onze site”, schreef directeur Paul Farmer op de site HuffingtonPostUK.

Dat haar eerste roman dus ook goed loopt (In één week 78.000 exemplaren), verbaast niet. Al weken bereidde Sugg haar kijkers online voor: ze nam hen mee naar de drukkerij, er waren exclusieve trailers. Bij de eerste signeersessies kwamen duizenden meisjes opdagen. De recensenten die het boek maar zo-zo vinden, krijgen miljoenen boze fans over zich heen.