Ja, troost-eten troost, maar niets eten ook

Als mensen zich rot voelen – angstig, verdrietig, boos – grijpen ze weleens naar troostvoedsel. Chocola, al dan niet met koek erin. Luxe roomijs. Pindarotsjes.

Maar verbetert comfort food je stemming echt? Nou, iemand die zich rot voelt, voelt zich wel beter nadat hij zijn favoriete troosteten heeft geconsumeerd. Maar mensen gaan zich ook beter voelen als ze even iets anders lekkers eten, iets wat ze niet als troostvoedsel beschouwen. En zelfs als ze niets eten, maar gewoon even wachten. Dat laat een team psychologen, voedselwetenschappers en marketingwetenschappers zien in door NASA gesponsord onderzoek in Health Psychology (december).

De wetenschappers lieten ruim 100 studenten een compilatie van akelige filmpjes zien om hun stemming te verslechteren. Dat werkte: de filmpjes waren zo naar dat enkele proefpersonen zelfs wegliepen. Na het kijken kregen de (resterende) deelnemers ofwel hun favoriete comfort food (meestal chocola, ijs, koek of brownies), ofwel iets wat ze ook lekker vonden maar geen troost eten (nootjes, popcorn), of iets neutraals (een mueslireep), of niets. Iedereen voelde zich vlak na het zien van de filmpjes onprettig. En bij iedereen was de stemming na drie minuten alweer een stuk verbeterd, of iemand nou iets gegeten had of niet. Troostvoedsel hielp dus niet beter dan ander voedsel of géén voedsel.

De onderzoekers probeerden ook nog of vooraf troostvoedsel eten misschien beschermend werkt tegen nare emoties. Inderdaad bleken mensen die chocola hadden gekregen voor ze de nare compilatiefilm bekeken zich daarna minder rot te voelen dan mensen die geen chocola hadden gehad. Maar: die chocola hielp ook als tegen mensen werd gezegd dat ze het pas ná de film mochten opeten. Dat mensen iets kregen werkte dus beschermend.

Dat mensen denken dat troosteten helpt, vinden de onderzoekers niet raar. Mensen merken dat ze zich beter voelen als ze comfort food eten en ze merken misschien niet dat dat ook gebeurt als ze niets doen.