De grootste databoer van Europa

Telecom

Opnieuw laaien geruchten op over een megafusie tussen Vodafone en Liberty Global. Wordt dit de nieuwe Europese telecomreus?

Het nadeel van geruchten: ze zijn zeer kort houdbaar.

Afgelopen maandag kopte persbureau Bloomberg ‘Vodafone overweegt overname Liberty Global’. Dit bericht werd overal overgenomen: grote mobiele provider lonkt naar de grootste kabelaar in Europa, die bestierd wordt door de Amerikaanse mediatycoon John Malone. Ook relevant voor Nederland, want Liberty Global voegde net kabelmaatschappijen UPC en Ziggo samen en Vodafone is hier de tweede mobiele provider, na KPN.

Twee dagen later ontkent Vodafone echter dat er een overnameplan klaarligt. Hoewel de mobiele provider graag vaste netwerken wil kopen. Het bedrijf kocht al kabelnetten in Spanje en Duitsland en een overname van Liberty Global (actief in 14 landen) lijkt een perfecte match.

Zakenbankiers wrijven zich in de handen: zij verdienen honderden miljoenen euro’s als deze megadeal doorgaat. Maar er zitten veel nadelen aan zo’n grootschalige overname. Vodafone zou zich zwaar in de schulden moeten steken en er dreigen mededingingsproblemen in landen waar de twee partijen nu concurreren.

Het overnamebedrag van Liberty Global wordt geschat op 60 tot 90 miljard dollar. Vodafone had veel cash omdat het zich heeft laten uitkopen bij het Amerikaanse Verizon: dat leverde 130 miljard dollar op. Dat geld is al grotendeels besteed; uitgedeeld aan aandeelhouders en geïnvesteerd in kleinere overnames en netwerkverbeteringen.

1 Wat is er aan de hand in de telecomsector?

De omzet staat bij alle providers onder druk; gratis internetdiensten concurreren met spraak- en sms-bundels, dataverkeer levert veel minder op. Om winstgevend te blijven moeten netwerken op grotere schaal opereren. Dankzij lage koersen en lage rente zijn de omstandigheden voor overnames ideaal. Denk aan KPN dat E-Plus verkocht en een overnamepoging uit Mexico weerstond. Elders in Europa regent het telecomdeals.

Ook vaste netwerken zien hun inkomsten ondermijnd door webdiensten die online video aanbieden. Het verschil tussen breedband en mobiel wordt kleiner nu de snelheid van 4G die van vaste breedbandverbindingen evenaart. Telecombedrijven gaan er vanuit dat consumenten het liefst zoveel mogelijk producten bij één provider willen afnemen: tv, internet, vaste telefonie en mobiele telefonie.

Vier smaken, oftewel quad play, is de opvolger van je triple play-pakket. Dat moet voorkomen dat je overstapt naar een andere provider. Eigenlijk is quad play al een achterhaalde term. Over een paar jaar worden alle diensten via internetverkeer afgehandeld, ook telefonie en tv. Alles wordt data. Als Vodafone Liberty Global overneemt, zal dit de grootste databoer van Europa opleveren.

2 Is dit een nieuw overnamegerucht?

Nee. Liberty Global en Vodafone lonken al jaren naar elkaar. Afgelopen zomer zei Liberty Global’s lobbybaas Manuel Kohnstamm nog in deze krant: „Voor zo’n transactie geldt dat de sterren in één lijn moeten staan maar Vodafone is nog niet bij ons aan de deur geweest.”

De geruchten over een Vodafone/ Liberty-deal staken weer de kop op toen bekend werd dat het Britse BT een overname overweegt van de Britse mobiele provider EE. Dat is een bedreiging op Vodafones thuismarkt. Even daarvoor had Liberty Global in Duitsland dochter Unitymedia te koop aangeboden aan Vodafone, eigenaar van kabelnet Kabel Deutschland.

3 Waarom wil Vodafone vaste netwerken?

Vodafone is een uitdager van incumbents; de gevestigde telecombedrijven die hun vaste netwerken aanbieden in combinatie met hun mobiele netwerken – of op het punt staan om dat te doen. Vodafone wil ook de vaste markt op. In Nederland merk je dat doordat Vodafone zijn tv- en internetpakket nu landelijk aanbiedt. Overigens is dit nu nog niet te combineren met een abonnement op je mobiele telefoon – dat is een kwestie van tijd. Tim Poulus, analist van onderzoeksbureau Telecompaper, is ervan overtuigd dat Vodafone uiteindelijk met Liberty Global in zee zal gaan. „Dit is de kans van hun leven om in één klap de tweede infrastructuur te veroveren in een heleboel landen tegelijk.”

4 Wat betekent zo’n deal voor Europa?

De Europese Unie wil één grote digitale markt creëren en daarbij horen telecompartijen die ver boven de landsgrenzen uitstijgen. De Europese telecommarkt moet net zo grootschalig worden als de Amerikaanse; dat verbetert het klimaat voor digitale innovaties. Daarom zal de EU toeschietelijk zijn bij (grote) overnames in deze branche. Een uitzondering geldt voor de landen waarin Liberty Global en Vodafone elkaar nu beconcurreren, zoals Duitsland en Ierland. Wellicht dat Liberty Global die netten van tevoren kan afstoten. In Nederland, waar de kabel landelijk dekkend is, zal Vodafone/Liberty een serieuze bedreiging voor KPN zijn.

Terwijl de overnamegolf in de telecommarkt het hoogtepunt nadert, lijkt de omzet bijna het laagste niveau te raken. Het wachten is op de providers, die hun huishoudboekjes moeten inrichten op klanten die louter data verbruiken. Pas daarna kan er weer aan groei gedacht worden.