Lakers de ziel, Clippers de punten

De tijd is voorbij dat de Lakers het alleenrecht hadden in Los Angeles. Begint voor de Clipper-fans de glorietijd? „Wek ze maar als die begint”.

Blake Griffin van de Clippers (links) enKobe Bryant van de Lakers. Foto AP

Vanuit vak 300, hoog in de arena, tuurt de jongen door een verrekijker. Hij heet Fernando en slaakt een kreet. „Pap! Floyd Mayweather is er!” Vader Frank bevestigt dat de wereldkampioen boksen – tevens de best betaalde sportman ter wereld – ontspannen langs de lijn zit bij deze wedstrijd van de Los Angeles Lakers tegen de San Antonio Spurs. „Ze komen nog steeds, de grote namen”, zegt hij tevreden.

In hun geel-met-paarse Lakers-shirtjes met nummer 24 van Kobe Bryant op de rug delen Fernando en Frank Flores een high-five. Hun club verliest deze warme najaarsavond roemloos tegen regerend landskampioen San Antonio. Nederlagen zijn een vast patroon dit seizoen. Maar Mayweather zit daar wel mooi, net als de rapper The Game. Vaak zie je ook Jack Nicholson, Leonardo DiCaprio, zangeres Rihanna en rapper Snoop Dogg op rij 1.

„Dit blijft the hottest ticket in town”, het meest gewilde sportkaartje, zegt vader Flores. De hovenier en levenslange Lakers-supporter heeft seizoenskaarten, die hij met zijn broer deelt. „Te duur, maar wij zijn Angelenos. Dit zijn onze Lakers.”

LA kende altijd één geliefd, schatrijk en succesvol team: de Lakers. De club won zestien titels sinds 1949, waarvan elf sinds de verhuizing van Minneapolis naar LA. Er speelden en spelen legenden: Wilt Chamberlain, Magic Johnson, Kobe Bryant.

Daarnaast had je een ploeterend, nauwelijks zichtbaar onderdeurtje: de Clippers. Het team won zelden en bereikte nooit de finale van de play-offs. Maar de club zit sinds enkele jaren in de lift. Met spelverdeler Chris Paul en forward Blake Griffin, een formidabel dunkende jongeling, heeft deze club kampioenspotentieel. De Clippers kwamen de afgelopen twee seizoenen verder dan ooit. Dit seizoen – dat net is begonnen – winnen ze ongeveer de helft van hun wedstrijden. De Lakers hebben geluk als ze eenderde winnend afsluiten.

De nieuwe rolverdeling zorgt in de stad voor verwarring. Supporters en sportcolumnisten weten zich niet goed raad met de nieuwe werkelijkheid. De Lakers zijn een slecht team met hart; het geel-met-paars maakt iets primairs los in de fans. De Clippers zijn een sterk team, maar zonder diepe loyaliteit of ziel.

Je merkt het tijdens thuiswedstrijden. Net als de Lakers spelen zij in het Staples Centrum, de arena in het bruisende centrum (downtown) van LA. Beroemdheden zitten niet langs de lijn. Opwinding over het spel is moeilijk te bespeuren in vak 300, tijdens hun wedstrijd, een paar dagen eerder toevallig ook tegen de San Antonio Spurs.

Jose en Ángel zijn als Mexicaanse arbeiders illegaal in de VS, ze geven hun achternaam liever niet. Ze spreken redelijk Engels en dragen Clippers-petjes. Hun fabrieksbaas kocht tickets voor ze. „De Clippers zijn cool”, zegt Ángel, ouder en kleiner dan zijn vriend. „Toch?”

Jose weet dat niet zeker, maar hij vindt wel dat ze beter zijn dan de Lakers. „Oké, de Lakers hebben Kobe”, verzucht hij. „Maar ze winnen niet.” Ze kijken naar de speelvloer in de verte en zijn het er over eens dat de Clippers echt een team zijn. „Ze hadden problemen die ze hebben overwonnen. Dat is heel goed”, vindt Ángel.

Goodwill

Die problemen hebben wel veel goodwill in de stad en heel Amerika losgemaakt. De vorige baas van de Clippers was Donald Sterling, een oude blanke heer met racistische opvattingen. Toen dat via een stiekeme opname naar buiten kwam, golfde de verontwaardiging door de sportwereld.

De profcompetitie NBA dwong Sterling snel om zijn basketbalimperium te verkopen. Steve Ballmer, oprichter van Microsoft sloeg toe. Met 2 miljard dollar. „Voor het eerst in drie decennia kunnen Clippers-fans trots de clubkleuren aantrekken, zonder excuses te maken voor hun beroerde eigenaar of hun beroerde geschiedenis of hun beroerde spel”, oordeelde Arash Markazi van sportomroep ESPN.

Op het veld ogen de Clippers wankel, maar ze doen tenminste hun best. Het zwakke spel van de Lakers is een strategie. Met een middelmatig, niet te duur team rond Kobe Bryant is LA kansloos in de strijd om de play-offs. Dat betekent dat de club na dit seizoen hoger genoteerd zal staan bij de NBA-draft, de jaarlijkse loterij van nieuw talent over de profclubs. Hoe lager een club staat, hoe groter de kans is dat de club jonge supertalenten krijgt. En vervolgens is er geld beschikbaar om een team te bouwen rond dat nieuwe talent.

De lokale sportcolumnist Bill Plaschke citeert soms zijn vriend ‘Buurman Sam’, „die de twee eigenschappen van alle Lakers-supporters combineert: hij haat de Clippers, hij houdt van Kobe” . Kort geleden merkte deze Sam op dat zelfs dit moeizame seizoen opwindend is. Hoewel ze eigenlijk ‘moeten’ verliezen, ontstaat rond Bryant bij vlagen, als vanzelf het hoogstaande, fluïde basketbal waar de Lakers om bekend staan. De hyper-competitieve Bryant (34) is terug na vele maanden blessureleed, en met zijn tweejarige contract van 48,5 miljoen dollar wil hij laten zien wat hij waard is. Ook als dat eigenlijk niet de bedoeling is. „Als Laker-fan weet ik wat we moeten denken”, zei Sam, doelend op het bewuste afgaan en de loterij. „Maar als ze zo lekker spelen kan ik toch niet anders – dan wil ik dat ze winnen.”

Voorlopig kan de opportunistische liefhebber beter inzetten op de Clippers. Hoewel, ook van die club is Plaschke niet onder de indruk. Veelzeggend: de supporters ogen verveeld. „Een nieuw Clippers-tijdperk? Wek ze maar als het begint.”