Londen leent voor het eerst beeld van Elgin Marbles uit

Het beeld van de Griekse riviergod Ilissos verhuist tijdelijk van Londen naar St Petersburg. Foto AFP

Voor het eerst sinds 1801 heeft een deel van de Elgin Marbles het Verenigd Koninkrijk verlaten. Een beeld van de riviergod Ilissos zal vanaf vandaag tot half januari in de Hermitage in Rusland te zien zijn.

De uitleen is controversieel omdat Griekenland nog altijd meent eigenaar te zijn van de antieke marmeren beelden en panelen uit de vijfde eeuw voor Christus. Ze werden door de Britse ambassadeur in Constantinopel, de zevende Lord Elgin, van het Parthenon in Athene gehaald en rond 1801 naar Londen verscheept. Dat zou met toestemming van de Turkse overheid, die toen over Griekenland regeerde, zijn gebeurd. Daaraan wordt door de Grieken getwijfeld. Het feit dat het British Museum, waar de Elgin Marbles tentoon worden gesteld, een beeld nu aan Rusland uitleent – wat tot vanochtend toen Ilissos al in St Petersburg was aangekomen, geheim werd gehouden – zal het langst lopende dispuut over cultureel eigendom verder aanwakkeren. Griekenland hoopt dat Unesco daarin wil bemiddelen.

De directeur van het British Museum, Neil McGregor, zegt in The Times dat alle delen van de Elgin Marbles uitgeleend kunnen worden, maar met de Grieken nooit een gesprek over een dergelijke uitleen is gevoerd: „Tot nu toe hebben ze altijd gezegd dat zij ze niet zullen teruggeven.” De uitlening aan Rusland is ter viering van de 250ste verjaardag van de Hermitage. Op de site van het British Museum schrijft McGregor dat de twee musea rond dezelfde tijd openden, wat ze „bijna tweelingen maakt, de eerste grote musea van de Europese Verlichting”. De directeur van de Hermitage noemde de leen „een belangrijk gebaar”.