Na topman Sotheby’s stapt nu ook die van concurrent Christie’s op

Medewerkers van Christie's poseren voor fotografen naast een schilderij van Canaletto. Foto EPA/ Facundo Arrizabalaga

Topman Steven Murphy vertrekt aan het einde van het jaar bij het Britse veilinghuis Christie’s. Hij was topman sinds 2010. Patricia Barbizet, de huidig voorzitter van het bedrijf, zal de taken van Murphy erbij nemen. Het nieuws komt tien dagen nadat William Ruprecht, de baas van dat andere grote veilinghuis, Sotheby’s, bekendmaakte er na veertien jaar mee te stoppen.

Murphy zegt dat de beslissing te vertekken “in onderling overleg” is genomen en dat hij in eerste instantie meer tijd met zijn gezin wil doorbrengen. Murphy, afkomstig uit de platen- en uitgeefindustrie, is niet van plan over te stappen naar de concurrent, nu daar nog geen opvolger voor Ruprecht is.

“Ik had als taak om te helpen bij het moderniseren van het bedrijf en ervoor te zorgen dat het kan groeien in de nieuwe wereld waarbinnen wij opereren, en tegelijkertijd zijn buitengewone geest en cultuur in stand te houden en constant de focus te leggen op de kunst zelf. We hebben nu een ambitieus driejarenplan succesvol tot een einde gebracht en het bedrijf bevindt zich in de beste leiderschapspositie ooit.”

Het vertrek van Murphy is onverwacht, schrijft de Financial Times. Een maand geleden haalde Christie’s nog het recordbedrag van omgerekend 543 miljoen euro op bij een veiling van naoorlogse en hedendaagse kunst.

Bij Sotheby’s was er onenigheid

Het vertrek van Ruprecht bij Sotheby’s was minder onverwacht, aangezien hij al langer in de clinch lag met de grootste aandeelhouder van het veilinghuis, miljardair Daniel Loeb. Dat begon eigenlijk al een jaar geleden, toen de activistische investeerder Sotheby’s afdeed (€) als “een schilderij van een oude meester dat heel hard een opknapbeurt nodig heeft”. Hij drong toen al aan op veranderingen en het vertrek van Ruprecht.

Vervolgens gingen Loeb en collega-investeerders meer en meer aandelen opkopen en stemden ze tegen de mensen die Sotheby’s zelf wilden laten toetreden tot het bestuur. Toen besloot het veilinghuis, waarschijnlijk vanuit de gedachte dat het beter is hem aan boord te hebben dan als stoorzender, hem en twee van zijn partners lid te maken van het bestuur.

Lees ook op NRC Q: Waarom topkunst opeens weer gewild is, en binnenkort te koop is op eBay.