Eén regelgen bepaalt of een biet rood of wit is

Foto Thinkstock

De rode biet is knalrood door de rode kleurstof betanine. Dat is een kleurstof die hoort bij de groep van de betalaïnen. Dat zijn rode of gele plantkleurstoffen, maar niet veel planten maken ze. Rode planten zijn doorgaans rood door anthocyanen. Die geven kers, bes, rode kool en herfstbladeren hun kleur.

Planten maken anthocyanen óf betaïnen. Nooit allebei. Aan de hand van genen van de rode biet (Beta vulgaris) laten Texaanse onderzoekers in een artikel in Nature Genetics zien hoe dat komt. De biet maakt betanine met een belangrijk regelgen voor anthocyanen. Werkt dat regelgen niet, dan is de biet wit. Zoals bij de suikerbiet die ook tot de soort Beta vulgaris hoort. En als het regelgen een beetje werkt, dan is de schil gekleurd, maar het bietenvlees blijft wit. In de rode biet is sprake van overproductie van betanine.

Het regelgen in de biet bestuurt niet langer het tiental (verloren gegane) genen voor de aanmaak van anthocyanen. In plaats daarvan zijn een drietal genen voor betaninesynthese geëvolueerd.