Zon kleurt de Grote Rode Vlek

De kleur van de Grote Rode Vlek op Jupiter ontstaat door de ontleding van kleine moleculen in de allerhoogste atmosfeerlagen. Dat leiden onderzoekers van het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië af uit laboratoriumexperimenten en metingen van Cassini, de Saturnusverkenner die in december 2000 langs Jupiter vloog. Ze schrijven erover in Icarus (18 november online). De Grote Rode Vlek is een opvallende structuur – twee tot drie maal zo groot als de aarde – op Jupiter. Hij werd 350 jaar geleden ontdekt. Het is een storm die acht kilometer boven het omringende wolkendek uitstijgt. Daardoor vroegen onderzoekers zich af welke invloed het zonlicht op de Grote Rode Vlek zou hebben. In het laboratorium bestraalden zij ammonia en acetyleen – twee gassen die hoog in Jupiters atmosfeer voorkomen – met ultraviolet licht. Dat leverde een rood materiaal op met de algemene formule HxCyN2. Het spectrum daarvan lijkt precies op wat Cassini heeft gemeten. (NRC)