De onzichtbare gevaren van de Ocean Race

Tijdens de tweede etappe van de zeilrace – van Kaapstad naar Abu Dhabi – strandde de Deense boot van Team Vestas Wind zaterdag op een rif. Beide roeren braken. Na een aantal hachelijke uren werd de bemanning in veiligheid gebracht.

Vanuit de lucht ziet Cargados Carajos eruit als een maanvormige archipel van zandbanken, riffen en miniatuureilandjes. Maar vanaf een zeilboot is de ondiepte nagenoeg onzichtbaar – en levensgevaarlijk: net onder water, of een metertje erboven.

Midden op de Indische Oceaan – en midden in de Volvo Ocean Race – strandde de Deense boot Team Vestas Wind, met aan boord de Nederlandse navigator Wouter Verbraak, zaterdag op één van deze onzichtbare riffen, op 430 kilometer ten noordoosten van het eiland Mauritius.

Einde race voor Team Vestas

De zeilers zijn onderweg van Kaapstad naar Abu Dhabi, in de tweede etappe van de race. De negenkoppige bemanning van team Vestas Wind bleef ongedeerd in het ondiepe water, maar de klap was groot. Beide roeren braken, terwijl het racejacht water maakte. De ervaren Australische schipper Chris Nicholson, een veteraan met vier eerdere oceaanraces, leidde zijn bemanning zondag bij het ochtendgloren naar een droge plek op het rif, waar ze werden opgehaald door een bootje van de kustwacht.

Wat er precies fout ging is nog niet bekend. De bemanning bevond zich zondagavond op het kleine eilandje Íle du Sud. „Ik ben zeer opgelucht dat alle negen bemanningsleden in veiligheid zijn, en ongedeerd”, zei Knut Frostad, de Noorse baas van de Volvo Ocean Race. „Maar het is rampzalig voor het team, voor de race en voor iedereen die erbij betrokken is.”

De aanvaring leverde voor de bemanningsleden een aantal hachelijke uren op, terwijl de boot door de golven op het rif werd geslagen. De raceleiding vroeg een andere deelnemer, het Turks-Amerikaanse Alvimedica, de race te onderbreken en in de buurt te blijven, voor een mogelijke reddingsoperatie. Nadat de bemanning van Vestas Wind in veiligheid was gebracht, vervolgde Alvimedica zijn race.

De berging van de Deense boot zal volgens Tom Touber van de organisatie van de Volvo Ocean Race „een behoorlijke operatie” worden, gezien de ondiepe plek en de vele riffen van Cargados Carajos.

Vaker ongelukken in oceaanrace

In de Volvo Ocean Race gebeuren regelmatig ongelukken – schipper Nicholson weet er alles van. De Australiër was in 2006 aan boord van het Spaanse Movistar, met de Nederlandse schipper Bouwe Bekking, toen de boot door kielproblemen midden op de Atlantische Oceaan water maakte en zonk. De bemanning werd net op tijd gered door de Nederlandse boot ABN Amro II, dat kort daarvoor het levenloze lichaam van hun eigen bemanningslid Hans Horrevoets uit het water had gehaald.

Bekking, die in de huidige editie van de race schipper van het Nederlandse Brunel is, was met de Movistar eerder al bijna gezonken bij Kaap Hoorn. In de race van 2008-2009 liep Bekking met zijn volgende boot, Telefonica Blue, op een rots bij het Zweedse Marstrand.

In de tweede etappe van de huidige Volvo Ocean Race ligt Bekking met Brunel op de tweede plaats, kort achter Abu Dhabi Ocean Racing.