Mens denkt veel sneller dan muis

Vergelijking tussen mensen- en muizenneuronen toont dat die van de mens tienmaal sneller werken.

Zenuwcellen in stukjes levende mensenhersenen geven informatie tot tien keer sneller door dan in overeenkomstige brokjes muizenhersenen. Onderzoekers van de Vrije Universiteit in Amsterdam konden dit voor het eerst meten, nadat ze nog levende stukjes mensenhersenen kregen van neurochirurgen die bij kanker- of epilepsiepatiënten flintertjes hersenen wegopereerden (PLOS Biology, 25 november). Alles had de goedkeuring van de medisch-ethische commissie van de Vrije Universiteit. De patiënten hadden ook goedgevonden, van te voren, dat met hun stukjes hersenweefsel snel verder onderzoek werd gedaan.

Binnen 30 seconden werd het uitgenomen weefsel in een ijskoude zoutoplossing gelegd en naar het neurofysiologische laboratorium gebracht dat op een paar honderd meter van de operatiekamers ligt. Binnen een kwartier was het preparaat dan klaar.

„Onze kennis van informatieverwerking in zenuwcellen stoelt op knaagdierneuronen”, schrijven de onderzoekers onder leiding van neurofysioloog Huib Mansvelder. Het idee was dat de hersenomvang en tweemaal zoveel onderlinge zenuwverbindingen de mensenhersenen tot veel meer in staat stellen dan knaagdierbreinen. Maar nu is aangetoond dat mensen de informatie ook veel sneller verwerken.

Het behouden van herinneringen in de hersenen gebeurt met signalen die door de uitlopers van zenuwcellen schieten, het doorgeven van die signalen in zenuwverbindingen (synapsen) en het opbouwen en afbreken van synapsen (plasticiteit). Als een zenuwprikkel (het is een elektrisch signaal waarbij de lading op het membraan verandert) een synaps passeert duurt het even voordat er een volgend signaal door kan komen. Dat herstel gaat bij mensen een drie tot vier keer sneller dan bij muizensynapsen. Het doorgeven in de synaps gaat bij de mens ook sneller. En als dat signaal de synaps is gepasseerd reageert het ontvangende neuron veel sneller. Al met al werkt het systeem van het doorgeven van realistische signaalseries door synapsen bij de mens wel tot tien keer sneller dan bij muizen, concluderen de onderzoekers.