De wolf van Williamsburg slokt de buurt op

In New York is Vice overal. Het mediabedrijf voor jongeren slokt volgens verontwaardigde blogs en verdreven bewoners de hippe buurt Williamsburg op.

Williamsburgers hechten aan de alternatieve status van de buurt. De komst van Vice verandert veel.

Vice Media neemt New York over. En niet alleen met feestjes, posters in de metro of gigantische muurschilderingen in de stad. Het uitbreidende mediabedrijf verdrijft ook jonge ondernemers, winkels en bars uit hun panden in de wijk Williamsburg.

Glasslands zou het recentste slachtoffer zijn van de expansiedrift van Vice. Twee maanden terug liet het ruige poppodium, een soort voormalig krakershol, weten dat het traditionele Oudejaarsfeest hun laatste zal zijn. „Niemand wil het hardop zeggen, maar Vice verdringt de instituten van Brooklyn”, kopte Gawker. Bioscoop Indiescreen sloot vorige zomer de deuren al en muziekbar Death by Audio heeft hun ruimte verlaten.

Vice – nu een internationaal mediabedrijf dat wordt gewaardeerd op 2,5 miljard dollar (2 miljard euro) – heeft het pand gekocht waar al deze clubs hun ruimtes huren. „Williamsburgers moeten zich zorgen gaan maken”, schrijft de New York Observer.

Afgelopen zomer maakte Vice bekend hun hoofdkantoor op het toeristische en gepolijste 90 North 11th Street te verruilen voor een nieuwe locatie, namelijk het nabijgelegen en veel grotere warenhuis op South 2nd Street en Kent Avenue. Dat viel niet in goede aarde.

Het blog Gothamist voorspelde toen al dat Glasslands en de andere uitgaansgelegenheden aan de nog rauwe – en grotendeels door de commercie onontgonnen – industriële waterkant werden bedreigd.

Vice wil de ambities van een wereldwijd mediamerk waarmaken en komend jaar het personeelsbestand meer dan verdubbelen naar een kleine duizend werknemers. Volgens The Wall Street Journal biedt de staat New York een aanzienlijke belastingkorting van 6,5 miljoen dollar om Vice in Williamsburg te houden en niet het kantoor in Los Angeles uit te breiden. Vanwege die ambities worden de oude huurcontracten niet verlengd. Dat was een vooropgezet plan met de huisbaas, geeft de makelaar die het pand aan Vice verkocht toe in vastgoedkrant The Commercial Observer.

Mikal Hameed kan erover meepraten. Het is bijna vier jaar geleden, maar Hameeds noodgedwongen verhuizing uit zijn galerie en woning op North 10th Street in Williamsburg doet nog steeds pijn. In juni 2010 opende Hameed er zijn 99 % Gallery and Art Center. Maar na zes maanden moest hij alweer het pand uit. Zijn huurcontract was afgelopen en Vice nam de ruimte over voor het „driedubbele” bedrag. „Ik voelde me alleen”, zegt hij.

Totdat de winkels en kunstenaars rondom Hameeds galerie hetzelfde overkwam. Om niet geruisloos te verdwijnen organiseerde hij elke avond feesten. Inwoners noemen ze steevast Hameeds Fuck Vice-feesten.

De uitbreiding van het huidige Vice-kantoor eindigde vorig jaar. Toen moest de populaire vintage-kledingwinkel Beacon’s Closet zijn locatie verlaten. „Het lijkt erop alsof veel huurbazen lukraak huren van hun panden omhoog gooien en vissen naar een grote naam of nationale keten die zo gek is om dat torenhoge bedrag te betalen”, reageerde Beacon’s Closet-oprichter Carrie Peterson.

Dat Vice achter het vertrek van de zaak zit, wil geen van de betrokken partijen hardop zeggen.

Diezelfde mediastilte heerst ook rond de nieuwe verhuizing van Vice. Het bedrijf weigert in te gaan op de controverse. Volgens Hameed doet het medium hetzelfde als de makelaars die Williamsburg hebben omgevormd tot het dure Disneyland voor hipsters dat het nu is. Hameed: „Vice doet zich voor als een fris en hip mediabedrijf maar ze zijn zo corporate als maar zijn kan.”

Vice betrekt begin volgend jaar de nieuwe locatie. Hameed omschrijft het mediabedrijf als „die ex-vriendin aan wie je na een tijd niet meer denkt”, maar als Vice het huidige kantoor verlaat, weet hij wel raad met de leegstaande ruimte: „They should give me my fucking space back”.

Kleine kans, het pand van Vice wordt volgens vastgoedmagazine The Real Deal omgebouwd tot het zoveelste dure kantorencomplex.