Rugpijn zit Federer nog in het hoofd

Na de eerste dag tussen Frankrijk en Zwitserland staat het gelijk. Roger Federer was zichzelf niet en ging hard onderuit tegen Gaël Monfils.

De Fransman Gaël Monfils schreeuwt het uit na weer eenwinner in de Davis-Cupfinale tegen Zwitserland.Roger Federer had het zwaar en verloor in drie sets. Foto’s AFP, AP

Zuchtend en steunend dwaalt Roger Federer ruim anderhalf uur door het imposante Stade Pierre Mauroy in Lille. Blik op oneindig bij de korte pauzes op het bankje. Ongeïnteresseerd hoort hij de adviezen aan van zijn Zwitserse captain, Severin Lüthi. Irritatie druipt van zijn norse blik. Frustraties over zijn inspiratieloze spel, over zijn zeurende rug, over het trage gravel – zijn minst favoriete ondergrond.

Hij is deze koude vrijdagavond in Noord-Frankrijk even niet de perfectionist en de stilist die hij normaal is. Ballen dwarrelen van zijn racket, er zit geen vuur in zijn slagen. Hij oogt stroef, stram en traag. Weg is zijn magie in het tijdelijk tot tennisarena omgebouwde voetbalstadion. Vechtlust ontbreekt bij Federer (33), de oude King Roger wankelt. Heel even is hij fel: aan het begin van de derde set balt hij de vuisten en roept hij zijn vertrouwde ‘come on!’.

Maar het helpt niet. Hij is speelbal in een tennisshow van de ontketende Fransman Gaël Monfils (28).

Tornado

De energieke Monfils is deze avond het tegenovergestelde van de aangeslagen Federer. Met zijn vrolijke dreads zweeft hij over de baan, als een swingende tornado. Huppelend, dansend, springend, schreeuwend. Vol adrenaline beukt hij forehands en backhands af op Federer. ‘Gaël, Gaël, Gaël’ kolkt door het stadion – met 27.432 toeschouwers de best bezochte Davis-Cupwedstrijd ooit.

De kwetsbare rug, daar ging het heel de week over. Vorig weekend moest Federer zich met rugklachten terugtrekken voor de finale van het officieuze WK tennis in Londen. Een domper voor de Zwitserse team, met het oog op de finale van het landentoernooi tegen Frankrijk dit weekend. Kon hun grote ster spelen? En zo ja, is hij wel finalewaardig gezien de korte en slechte voorbereiding?

De strafexpeditie (6-1, 6-4 en 6-3) tegen Monfils was het duidelijke antwoord. De nummer twee van de wereld, die zich dit jaar zo knap terugvocht na het voor hem zo waardeloze tennisjaar 2013, is nog lang niet de oude. „Federer is een schim van wat hij geweest is dit jaar”, zei de Nederlandse Davis-Cupcaptain Jan Siemerink bij sportzender Sport 1.

Spectaculair

Door zijn spectaculaire zege bracht Monfils het Franse team terug in de finale. Eerder vrijdagmiddag won de nummer twee van Zwitserland, Stanislas Wawrinka, in een hoogstaande wedstrijd van de nerveuze Jo-Wilfried Tsonga: 6-1, 3-6, 6-3 en 6-2.

De tussenstand is 1-1 met nog drie wedstrijden te gaan: zaterdag is de dubbelpartij, zondag gevolgd door de laatste twee singles.

Federer heeft een haatliefde verhouding met de Davis Cup. In de beginjaren van zijn loopbaan nam hij het toernooi serieus, maar vanaf 2005 meldde hij zich vaak af: hij gaf zijn eigen carrière de voorkeur en de landenwedstrijden waren moeilijk in te plannen in zijn slopende schema. Maar dit jaar is het anders, nu hij met Wawrinka een sterke tweede speler naast zich heeft.

En de Davis Cup is een van de twee prijzen waar hij nog op jaagt, naast goud in het enkelspel op de Olympische Spelen. Ook won Zwitserland de Davis Cup nog nooit.

Hoe vecht Federer zich door de rest van dit finaleweekend? Op de persconferentie na de wedstrijd zei hij dat de rugpijn weliswaar over is, maar dat hij er mentaal nog last van heeft. „Het duurt even voor zoiets uit je hoofd is. Het is net als een geest.” Hopelijk voor Federer verlaat de geest hem snel. Er is weinig tijd meer.