Bahrein naar stembus voor ‘oneerlijke’ parlementsverkiezingen

Bahreinse mannen staan in de rij om hun stem te kunnen uitbrengen in de stad Rifaa, ten zuiden van hoofdstad Manama. Foto AFP / Mohammed al-Shaikh

De bevolking van Bahrein mag vandaag voor het eerst sinds vier jaar geleden de Arabische Lente uitbrak naar de stembus om een nieuw parlement te kiezen. Een oproep tot een boycot van de oppositie dreigt de stembusgang echter te overschaduwen.

Een groep oppositiepartijen, waaronder de populaire shi’itische partij Al-Wefaq, heeft hun achterban opgeroepen niet te gaan stemmen, meldt persbureau AP. Volgens Al-Wefaq gaat de regering niet serieus om met hervormingen en bovendien wordt er te weinig gedaan aan de verzoening tussen de shi’ieten en sunnieten in het land. De koninklijke machthebbers in Bahrein zijn sunnieten, terwijl de meerderheid van de bevolking uit shi’ieten bestaat.

In totaal doen er 419 kandidaten mee aan de gemeenteraads- en parlementsverkiezingen. Volgende week vindt er een tweede ronde plaats als in de eerste ronde kandidaten niet meer dan vijftig procent van de stemmen hebben gekregen. De eerste uitslagen worden morgen verwacht.

De verkiezingen bepalen de samenstelling van het lagerhuis. Hoewel het lagerhuis maar beperkte directe invloed heeft, is het een belangrijk symbool voor de hervormingen die tien jaar geleden werden ingezet. Leden van het hogerhuis worden aangewezen door koning Hamad al-Khalifa. Zijn familie bezet de hoogste posten in de regering, waaronder die van premier.

Hevige protesten in 2011

Bahrein trok internationaal de aandacht toen in 2011, het beginjaar van de Arabische Lente, de shi’itische meerderheid in opstand kwam tegen hun achtergestelde positie in het koninkrijk. De opstand werd door de machthebbers hard neergeslagen en een reeks oppositieleiders werd eind 2012 tot zware celstraffen veroordeeld voor hun rol in de protesten.

De VS en andere westerse landen zijn altijd voorzichtig geweest met kritiek op het regime in Bahrein. De Amerikaanse Vijfde vloot, die Iran in toom moet houden, heeft er zijn haven. En in westerse hoofdsteden weet men dat Saoedi-Arabië en andere belangrijke olie- en gasleveranciers nauw zijn verbonden met de Bahreinse vorst.