Topman Sotheby’s vertrekt

Medewerkers van Sotheby's houden het schilderij 'Le Boulevard Montmartre, matinee de printemps' van de Franse kunstenaar Camille Pissarro omhoog. Foto EPA/ Tal Cohen

William F. Ruprecht vertrekt na veertien jaar als topman van Sotheby’s. Volgens het internationale veilinghuis was het besluit wederzijds, maar er werd al sinds de toetreding van miljardair Daniel Loeb tot het bestuur druk op Ruprecht uitgeoefend. Die riep namelijk bij zijn aanstelling op tot grote veranderingen.

Ruprecht in een officiële verklaring:

“Ik heb het voorrecht gehad om met zo veel getalenteerde en toegewijde collega’s te hebben gewerkt en ben trots op alles wat we samen bereikt hebben. Dit is een spannende tijd voor dit geweldige bedrijf, nu we proberen te profiteren van de grote internationale vraag in onze verkoopruimtes en ook steeds meer online. De laatste paar jaar zijn de succesvolste in de geschiedenis van het bedrijf geweest. Ik kan gemakkelijk en met zekerheid zeggen dat Sotheby’s goed voorbereid is voor het volgende hoofdstuk van zijn succes en ik zal er alles aan doen om bij te dragen aan een soepele overdracht van het leiderschap.”

Strijd met hoofdaandeelhouder

Dat klinkt uiteraard allemaal alsof er niets aan de hand is, maar achter zijn vertrek bij het beursgenoteerde bedrijf schuilt ongetwijfeld meer. Dat begon eigenlijk al een jaar geleden, toen activistisch investeerder Loeb als grootste aandeelhouder Sotheby’s afdeed (€) als “een schilderij van een oude meester dat heel hard een opknapbeurt nodig heeft”. Hij drong toen al aan op veranderingen en het vertrek van Ruprecht.

Vervolgens gingen Loeb en collega-investeerders meer en meer aandelen opkopen en stemden ze tegen de mensen die Sotheby’s zelf wilden laten toetreden tot het bestuur. Toen besloot het veilinghuis, waarschijnlijk vanuit de gedachte dat het beter is hem aan boord te hebben dan als stoorzender, hem en twee van zijn partners lid te maken van het bestuur.

Aandelen in Sotheby’s zijn sinds de ruzie met Loeb het afgelopen jaar met 14,5 procent gedaald. Het afgelopen kwartaal presteerde het veilinghuis nog boven verwachting. De inkomsten waren 12,7 procent lager dan een jaar eerder, maar er was erger verwacht. Volgens The Financial Times is dat niet heel gek, aangezien de verkoop in het derde kwartaal altijd het minst is. Er wordt het meest verkocht in het tweede en het vierde kwartaal. Ten opzichte van een jaar eerder werd er minder verlies geboekt, 27,7 miljoen tegenover 30,1 miljoen.

Digitale ontwikkeling

Alles bij elkaar genomen zijn het wel goede tijden voor veilinghuizen. In de eerste helft van dit jaar werd een recordomzet geboekt door grote veilinghuizen van zes miljard, maar 22 procent minder dan over heel 2013. De kunstmarkt zit nog niet aan zijn top. De toekomst zit echter niet alleen in fysieke veilingen, maar ook zeker in digitale.

De afgelopen zomer maakte Sotheby’s bekend opnieuw met eBay te gaan samenwerken. Een eerder samenwerking, in 2003, mislukte nog. De onlinemarkt is voor veilinghuizen een manier om geld te verdienen in de segmenten onder de top. Nu zorgen digitale veilingen voor maar 5 procent van de opbrengsten. De verwachting is dat het snel zal gaan groeien.

Lees ook op NRC Q: Waarom topkunst weer gewild is en binnenkort ook te koop via eBay.