Virus verandert zeesterren in hoopjes slijm

Ze rotten levend weg. Er vallen gaten in hun lijf, ledematen vallen eraf en de ingewanden puilen eruit. Binnen twee dagen zijn ze een hoopje slijm. De zeesterren van de Noord-Amerikaanse westkust zijn sinds 2013 het slachtoffer van een mysterieuze ziekte. Miljoenen exemplaren gingen al dood, van Californië tot Alaska. Hele stukken kust zijn nu zeestervrij. Amerikaanse onderzoekers hebben de oorzaak gevonden: een virus, dat ze sea star-associated densovirus (SSaDV) noemden. Dat schrijven ze deze week in PNAS (early edition online).

Zeesterrensterfte komt vaker voor, maar deze uitbraak is veruit de hevigste. Zorgwekkend, vinden biologen. Zonder zeesterren kunnen zeebodems overwoekerd raken met schelpen en slakken.

De Amerikanen stelden zeesterren bloot aan gefilterd water waar zieke zeesterren in hadden gezeten en dat alleen deeltjes bevatte ter grootte van virussen. Gezonde zeesterren werden er ziek van – maar niet als het water eerst was verhit. De onderzoekers concludeerden dat ze met een virus te maken hadden. Genetisch onderzoek wees SSaDV aan.

De onderzoekers troffen het virus aan in de zeebodem, in plankton, in zee-egels en in museumexemplaren van zeesterren uit 1942. Waarom deze uitbraak zo hevig is, weten ze niet.