‘Oudjes’ eisen hoofdrol bij rehabilitatie Oranje

Al dan niet bewust namen de oudere internationals afstand van de bondscoach. „Voor ons telt één doel: het EK halen.”

In de catacomben van de Arena werd na afloop van Nederland-Letland duidelijk dat de druk van het moeten winnen niet alleen bij bondscoach Guus Hiddink lag. Routiniers als Robin van Persie, Klaas-Jan Huntelaar, Wesley Sneijder en Arjen Robben waren ieder op hun eigen manier zichtbaar opgelucht na de klinkende zege. „Na al dat gezeur en gezeik van de afgelopen tijd hadden we dit wel nodig”, stelde Robben in de mixed zone. „Maar ook nu moeten we wel realistisch blijven.”

De internationals voelden zich schuldig over het enorme verval dat Oranje na het WK kende. Na een reeks van vier nederlagen in vijf duels was de glans van de derde plaats in Brazilië verdwenen. Aanvankelijk werden de teleurstellende resultaten nog geweten aan pech, een post-WK-syndroom en het ontbreken van Robben. Maar daar kwamen de bondscoach en de spelers na het verloren oefenduel met Mexico niet meer mee weg. Nederland-Letland werd een rehabilitatiewedstrijd.

In de media was vooral het functioneren van Hiddink onder een vergrootglas komen te liggen. Mede door toedoen van hem zelf. De meeste spelers waren verbaasd toen de bondscoach in aanloop naar het vierde EK-kwalificatieduel stelde dat hij zijn toekomst liet afhangen van het resultaat. De uitspraak bezorgde bij aanvoerder Van Persie meer zenuwen dan normaal. „Ik begon daardoor echt een beetje met een apart gevoel aan deze wedstrijd”, sprak de spits, die al drie WK’s achter de rug heeft.

Van Persie koos er de voorbije week – mede door een blessure die hem tegen Mexico aan de kant hield – niet voor als captain met de hand op tafel te slaan en liet de tactiek over aan de bondscoach. Hij maakte tijdens het verloren oefenduel vanaf de zijkant mee hoe machteloos de technische staf zich voelde. „Die spanning is heel anders, dan de spanning die spelers voelen”, vertelde Van Persie later. „Ik voelde me even een trainer. Maar ik weet niet of dit later nu wel een geschikt vak voor mij is.”

Robben, die tegen Mexico de aanvoerdersband droeg, nam wel nadrukkelijk het heft in handen. Zoals hij zich op het WK in Brazilië al als de ware leider had opgeworpen. De sterspeler van Bayern München steekt in de vorm van zijn leven. Het EK van 2016 in Frankrijk ziet Robben als een prachtig podium om met Nederland nog één keer te kunnen schitteren. „Ik voel me goed. Zo wil ik nog wel een paar jaar door”, zei Robben.

De vrijwel niet te stoppen aanvaller maakt zich niet zo zeer druk over de generatiekloof tussen Hiddink en de spelers, maar juist over het gat dat er binnen de selectie is. Oranje is volgens Robben onderverdeeld in ‘oudjes’ en jongeren. Het ontbreekt aan internationals in de leeftijd tussen de 25 en de dertig jaar. „Wij moeten er als oudere spelers voor zorgen dat de jongeren leren van wedstrijden. Voorlopig hebben we maar één doel: het EK halen.”

Robben – met in zijn kielzog Van Persie, Sneijder en Huntelaar – nam al dan niet bewust afstand van de twijfelende bondscoach. Geen van hen denkt aan stoppen voor het EK. Ondanks het teleurstellende begin van de kwalificaties zien ze Oranje nog steeds als een elftal waar ze graag voor uitkomen. Het strijdplan tegen Letland was duidelijk. De internationals sloegen de handen ineen, zetten de privéoorlogjes opzij en streden met elkaar voor iedere meter.

Het zwakke Letland werd zoek gespeeld en kwalificatie is weer in zicht. Nederland staat nu derde in Groep A waarin Tsjechië na een 2-1 zege op IJsland nu zonder puntenverlies aan de leiding gaat. Voor de bij Oranje in genade aangenomen Huntelaar betekende de overwinning op Letland meer dan zomaar drie punten. De spits heeft na moeizame jaren onder Bert van Marijk en Louis van Gaal nu zicht op meer speeltijd. Hij mocht het samen met Van Persie proberen en zo werden de concurrenten elkaars aangevers. Het experiment slaagde. Huntelaar scoorde twee keer en verhoogde zijn totaal naar 38. Eén doelpunt meer dan Dennis Bergkamp.

Huntelaar keek tevreden terug. „We moesten winnen. Dat hebben we met overtuiging gedaan. Maar dit geeft geen enkele garantie voor de toekomst.” Sneijder had zich naar eigen zeggen nooit zorgen gemaakt. „Ach, iedereen maakte zich vooraf een beetje druk, maar wij wisten vooraf echt wel dat we van Letland zouden winnen hoor.”

Sneijder lachte. De bravoure is weer terug bij de kleine spelmaker. De internationals hoeven zich – in tegenstelling tot Hiddink – tot maart niet meer te bekommeren om Oranje.