‘Hunger Games moet zonder bombast’

Zijn theaterproducties met draaiende tribunes trokken internationale aandacht. Nu maakt hij ‘The Hunger Games’.

De ambitieuze theaterproducties Soldaat van Oranje en Anne, met hun innovatieve decors en speciaal gebouwde theaters, krijgen een internationaal vervolg. Afgelopen week werd bekend dat het bedrijf Imagine Nation van Robin de Levita met de Amerikaanse producent Triangular de rechten heeft verkregen voor de theaterbewerking van de succesvolle boeken- en filmserie The Hunger Games.

In 2016 moet de theatershow in première gaan, in een speciaal te bouwen theater bij het Wembley Stadion in Londen. Zelf had hij dat nóóit bedacht, zegt De Levita; het was een bevriende producent van Triangular die het voorstelde. „Ik dacht: kansloos. Maar die kennis kende de CEO van Lionsgate, dat de rechten van de succestrilogie beheert.” En Anne was, met zijn grootse opzet en vernieuwende vormgeving, een mooi internationaal visitekaartje, zegt hij. „Het is natuurlijk een heel sterk merk, daarom kregen wij veel internationale pers: CNN, The New York Times, noem maar op. En unaniem lovend.”

Dat was zelfs mensen bij Lionsgate niet ontgaan. Hun marketingdirector Tim Palen – „één van de machtigste mannen in Hollywood” – bezocht in Nederland Anne en Soldaat van Oranje. De Levita: „En plotseling kwamen er steeds vaker mensen overvliegen.” Palen had de ‘board’ van Lionsgate overtuigd, en toen was de deal snel rond. De Levita: „Terwijl ze zestig aanvragen hadden liggen voor musicalbewerkingen. Maar ze denken dat alleen wij dit kunnen.”

De Levita is de man achter theaterinnovaties zoals de draaiende tribune die hij bedacht voor de musical Soldaat van Oranje. Voor Anne maakte decorontwerper Bernhard Hammer een draaiend, levensgroot decor. Om die innovatieve theatervorm internationaal te vermarkten, richtten De Levita en Kees Abrahams in 2012 Imagine Nation op. The Hunger Games wordt het eerste internationale project. De Levita zou er graag weer Hammer en regisseur Theu Boermans bij betrekken, maar dat staat nog niet vast.

Het verhaal van The Hunger Games spreekt De Levita aan op meerdere niveaus. „Het gaat in de eerste plaats over oorlog, en wat dat met je doet. Hoe lang tolereren mensen onderdrukking? Wanneer komen ze in opstand en hoe? Daarnaast gaat The Hunger Games over entertainment, hoe ver ga je daarin?” De Hongerspelen, een spel op leven en dood, dient ter vermaak van de onderdrukkende klasse. „Dat is interessante materie voor een theatermaker.”

De voorstelling zal met name gebaseerd zijn op het eerste deel van de boekenserie. Schrijfster Suzanne Collins, die wereldwijd 85 miljoen boeken verkocht, zal nauw betrokken worden bij de bewerking. De Levita ontmoette haar al kort: „Ze wilde ooit actrice worden, ik vind dat ze heel theatraal denkt.” Moet het een musical worden? Hij twijfelt. „We hebben een lijstje gemaakt met pluspunten van theater boven boek en film. Dit is natuurlijk de droom van elke decorontwerper, en ik krijg al mails van choreografen die zich aanmelden. Maar ik vroeg Suzanne ook een lijstje te maken met wat ze absoluut niet wilde. ‘Bombast’ stond bovenaan. Dus als er al in gezongen wordt, zal dat niet zijn zoals in dramatische musicals, maar klein, internal.

Voor Imagine Nation is dit nieuwe contract een belangrijke opsteker na een moeilijke beginfase. Het bedrijf is producent van Anne, de theaterproductie die in mei groots in première ging en in Nederland gemengd werd ontvangen. Deze krant publiceerde een kritische recensie op de voorpagina. De Levita: „Je hebt als recensent recht op je mening, en al ben ik het daar niet mee eens, dat staat je vrij – dat is jouw baan. Maar die voorpagina; dat was dodelijk. Do-de-lijk. Zeker na het item in De Wereld Draait Door, dat hebben we serieus gemerkt in de kaartverkoop. Ik heb diep in de buidel moeten tasten om dat weg te adverteren. Tot op de dag van vandaag voelen we de schade. Het is een wonder dat we het hebben overleefd.”

Abrahams en hij moesten ‘terug naar de bank’, zegt De Levita in zijn kantoor in Theater Amsterdam. „Ik zag ze het meubilair hier alweer weghalen.” Maar gestaag trok de kaartverkoop toch aan. Precieze cijfers geeft De Levita liever niet, maar het is genoeg om door te gaan, zegt hij.

„Gelukkig bepaalt het publiek of een voorstelling goed is. En het publiek waardeert Anne gemiddeld met een 9, of een 10, dat zingt rond. Door social media is mond-tot-mond-reclame sneller en beslissender geworden. Het publiek is nu de baas; Godzijdank redt dat ons.” Anne is nu in elk geval weer verlengd tot april.

Dus De Levita besluit monter: „Die voorpagina zorgde voor een moeilijke start. Maar we zijn er gelukkig nog.”