‘Zo is het eigenlijk niet leuk meer’

De Sinterklaascentrale stuurt geen hulpsinten en pieten meer naar Zuidoost, onder andere vanwege de veiligheid.

Twee hulpsinterklazen verkleden zich. In Amsterdam durven vrijwilligers niet meer naar Zuidoost, uit angst voor incidenten. foto ANP

Hij doet het al zo’n vijftig jaar, maar nu is hij op het punt beland dat hij zich hardop afvraagt waarom nog. Want eigenlijk, éígenlijk vindt Henk van der Kroon (72) van de Sinterklaascentrale, een bedrijf dat hulpsinterklazen en pieten verhuurt in Amsterdam en omstreken, het niet leuk meer. En daar speelt de maatschappelijke discussie over Zwarte Piet een belangrijke rol in.

Hij zorgde deze week voor wat opschudding door aan te kondigen dat zijn sinten en pieten niet meer zullen langsgaan bij huizen in Amsterdam-Zuidoost. Volgens hem is het de eerste keer dat zijn bedrijf een gedeelte van Amsterdam overslaat. „Vanwege angst te provoceren” was de quote die de media haalde. Klopt, zegt Van der Kroon, maar er waren meer redenen. Zo is er uiteindelijk ook maar één aanvraag vanuit het stadsdeel binnen gekomen. Maar een zorgwekkender reden: zijn vrijwilligers wilden er niet meer naartoe. Uit angst voor incidenten. „En ik ga ze nergens heen sturen waar ze niet heen willen.”

Elk jaar zijn er wel incidenten, zegt hij. „Vijf, zes, meestal kleine gevallen.” Dat is niet nieuw. Zijn vrijwilligers krijgen af en toe te maken met scheldpartijen, heel af en toe ook met een fysieke confrontatie. Soms is de reden dan de kleur van de pieten, vaak ook gewoon getreiter van de jeugd. In Nieuw-West, waar er volgens Van der Kroon wél zo’n twintig aanvragen zijn, is het vooral het laatste. „Een team wilde enkele jaren geleden naar een huis, maar kinderen op straat bleven zeuren om snoep. Tot het punt dat er ze zelfs met steentjes gooiden.” Er werden in 2008 zelfs Marokkaanse pieten als een soort bodyguards ingezet. Dat had weinig effect, volgens Van der Kroon. „Nu wacht een team tot de kust veilig is, stapt uit de auto, rent naar de deur en gaat naar binnen. Dat werkt prima.”

Zijn opmerkingen komen op misschien wel het hoogtepunt van de Zwarte Pietdiscussie, op het moment dat er meer kritische ogen op de intocht van Sinterklaas in Amsterdam – komende zondag – zijn gericht dan ooit. Hij windt zich ook oprecht op over de discussie. „Onvoorstelbaar” noemt hij die. Hij heeft alle respect voor de tegenstanders van Zwarte Piet, maar blijft met klem vóór. „Het is een traditie, een sprookje. En de overgrote meerderheid – ook de meeste Surinamers en Antillianen – heeft er geen problemen mee. Het is een kinderfeest, besef dat nou!” Voor zijn bedrijf is het bovenal logistiek vrijwel onmogelijk de boel om te gooien. „Dan wil iemand een groene piet. Die moet zich dan weer wassen voor een volgend adres. En er zijn mensen die speciaal opbellen en vragen of wij wel écht zwarte pieten hebben.”

Het is nog nooit zo extreem geweest als nu, volgens Van der Kroon. „Maar mijn grootste zorg, waarde vriend”, zegt hij op sinterklaastoon, „is dat dit gevolgen heeft voor de mensen die dit prachtige ambt willen uitvoeren.” Vorig jaar waren er bijvoorbeeld al te weinig sinterklazen. Hij is bang dat steeds meer vrijwilligers afgeschrikt worden door de huidige discussie. Er wordt nog nagedacht over voorzorgsmaatregelen voor dit jaar.

Hij hoopt van harte dat er weinig incidenten zijn dit jaar, dat er weinig mensen afhaken. En anders? Stopt hij dan? „Dat zou best weleens kunnen.”