Voor Amazon is slim het nieuwe dom

Beeld Youtube

Net nu Amazon zijn webwinkel in Nederland heeft geopend, komt het internetbedrijf met een opzienbarende gadget op de markt. Hij heet Echo, kost 199 dollar en is net op tijd voor onder de kerstboom – als je durft.

Echo is een alwetende computerassistent die luistert naar gesproken vragen en opdrachten. Denk aan Google Now, Siri van Apple of Microsofts Cortana maar dan verwerkt in een zwarte staaf – maatje poedersuikerbus. Hij werd meteen tot ‘praatpaal’ gedoopt.

Echo reageert als je het commando ‘Alexa’ hebt gegeven. Het apparaat heeft zeven microfoons, een internetverbinding om informatie op te zoeken en een aangename robotstem (haalt het niet bij Scarlett Johansson in Her).

Oftewel: nog een ding dat 24 uur per dag, zeven dagen in de week surveilleert in je huishouden. Net zoals de moderne tv, de spelcomputer en je smartphone continu aan je lippen hangen, wachtend op een (Engels) spraakcommando.

Tenenkrommende promotievideo

De meeste mensen kennen Amazon van de boeken, cd’s en dvd’s, maar het bedrijf maakt ook hardware, voornamelijk als verlengstuk voor de onlinewinkel. Afgezien van de Kindle e-reader zijn er geen daverende verkoopsuccessen geboekt. De Fire Phone, geïntroduceerd in de zomer, was een flop. De kansen voor de Echo lijken eerlijk gezegd ook niet erg groot, afgaand op de tenenkrommende promotievideo.

Het apparaat belandt op de stoep van een denkbeeldige gadgetminnende familie. In één van de scènes beent Vader woest de keuken binnen. Hij zit met een probleem dat nu. onmiddellijk. opgelost. moet. worden. Vader negeert zijn drie kinderen, stapt naar de Echo op het aanrecht en blaft de vraag die hem de hele dag al bezighield: “Alexa! Wat is de hoogte van Mount Everest?”

“8.848 meter”, zegt Alexa.

Ondertussen denkt ze: had je dat zelf niet even kunnen googelen?
De rest van het gezin blinkt ook al niet uit in daadkracht en intelligentie. Met name Moeder is de kluts kwijt.

“Alexa! Wat voor dag is het vandaag?”

“Alexa! Hoeveel theelepels gaan er in een eetlepel?”

“Alexa! Hoe laat is het?”

“Alexa! Zet inpakpapier op mijn boodschappenlijstje.”

Moeder zet de praatpaal zelfs demonstratief op haar nachtkastje – zo heeft ze altijd een luisterend oor bij de hand.

Aartslui en infantiel

Personal assistants die natuurlijke, gesproken taal herkennen; veel slimmer kan een computer niet worden. Achter de Echo schuilt dan ook geavanceerde techniek die Amazon al gebruikte in de Fire TV (settopbox) en de Fire Phone.

Jammer genoeg zet Amazon de gebruikers van zo’n slim apparaat neer als aartslui en infantiel. Een typisch geval van ‘Smart is the New Stupid’. Graag zou ik die uitspraak claimen, maar er zijn meer mensen die zich ergeren aan de manier waarop de tech-industrie oplossingen voor niet-bestaande problemen presenteert.

Gezondheidsfilosoof Frank Forencich doet technologie voor de massamarkt af als “protheses voor mensen die geen prothese nodig hebben”. Forencich – hij heeft een snor en doceert een mix van wilde yoga en fitness in het wild – hekelt met name de wearable tech-rage. Die bewijst met sensoren wat iedereen al weet: we eten te veel, bewegen te weinig en moeten vroeger naar bed. Het gaat om de vraag waarom je zo leeft.

In de woorden van een beroemd kunstenaar: “Computers zijn nutteloos. Ze kunnen alleen maar antwoorden geven.”

Alexa! Wie zei dat ook alweer?