Tien jaar onderweg, vandaag de landing

Als alles doorgaat levert de Europese ruimtesonde Rosetta vandaag een kostbaar pakketje af op de komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko. Het gaat om Philae, een 100 kilogram wegende onderzoeksmodule die zich met schroefpoten en harpoenen aan het oppervlak van deze kleine, ijzige komeet zal verankeren. De landing moet het hoogtepunt worden van een missie die meer dan tien jaar geleden begon. Tot 08.35 uur vanmorgen kan het besluit van de landing nog worden uitgesteld.

2004: het begin

Rosetta werd op 2 maart 2004 gelanceerd vanaf een lanceerbasis bij Kourou in Frans-Guyana. Geen enkele raket was krachtig genoeg om de zware ruimtesonde rechtstreeks naar haar bestemming te sturen. Daarom werd gekozen voor een ingewikkeld ‘flipperkasttraject’, waarbij Rosetta driemaal langs de aarde en eenmaal langs de planeet Mars scheerde om genoeg snelheid te krijgen.

2011: de winterslaap

Na onderweg nog twee planetoïden te hebben bekeken, werd Rosetta drie jaar geleden in een soort winterslaap gebracht. Pas op 20 januari van dit jaar werd zij gewekt om zich voor te bereiden op haar eigenlijke taak: het onderzoek van komeet ‘67P’.

6 augustus: de aankomst

Sinds Rosetta op 6 augustus van dit jaar aankwam bij de komeet heeft zij het oppervlak ervan nauwkeurig in kaart gebracht. Op basis van deze beeldgegevens is een zo veilig mogelijke landingsplek voor Philae geselecteerd.

Gekozen is voor een gebied van ongeveer één bij één kilometer dat ‘Agilkia’ is gedoopt. Dat is een relatief vlak deel van de komeet, zonder al te veel steile hellingen en diepe gaten. Helemaal zonder risico is de landing echter niet: Philae beschikt niet over stuurraketjes en kan eventueel opdoemende obstakels dus niet omzeilen.

Vanmiddag: de landing

Vanmiddag rond vijf uur weten we of Philae veilig is aangekomen op het naar verwachting stoffige, poreuze komeetoppervlak. Bij goede afloop is Philae dan al druk bezig met het verkennen en onderzoeken van zijn kleine nieuwe thuiswereld. Een van de eerste taken die op het programma staan: het maken van een panoramafoto.

De landing van Philae is te volgen via rosetta.esa.int.