Pakketje afleveren op komeet, 510 miljoen kilometer ver weg

Na een ruimtereis van ruim tien jaar landt vandaag de onderzoeksmodule Philae op komeet ‘67P’. Als het goed gaat.

Vandaag levert de Europese ruimtesonde Rosetta een kostbaar pakket af op de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Het gaat om Philae, een onderzoeksmodule van 100 kilo die zich met schroefpoten en harpoenen aan het oppervlak van dit kleine, ijzige hemellichaam zal verankeren. De landing moet het hoogtepunt worden van een missie die meer dan tien jaar geleden begon.

Rosetta werd op 2 maart 2004 gelanceerd vanaf de lanceerbasis bij Kourou in Frans-Guyana. Geen enkele raket was krachtig genoeg om de zware ruimtesonde rechtstreeks naar haar bestemming te sturen. Daarom werd Rosetta driemaal langs de aarde en eenmaal langs Mars gestuurd om genoeg snelheid te krijgen.

Na onderweg nog twee planetoïden te hebben bekeken, werd Rosetta drie jaar geleden in een soort winterslaap gebracht. Pas op 20 januari van dit jaar werd zij gewekt om zich voor te bereiden op haar eigenlijke taak: onderzoek aan komeet ‘67P’. Het ontwaken van deze ‘Schone Slaapster’ was een spannend mediamoment.

Sinds Rosetta op 6 augustus dit jaar aankwam bij die komeet heeft ze het oppervlak ervan nauwkeurig in kaart gebracht. Op basis van deze beeldgegevens is een zo veilig mogelijke landingsplek voor Philae geselecteerd: een gebied van circa één bij één kilometer dat ‘Agilkia’ is gedoopt; het is een relatief vlak deel van de komeet, zonder veel steile hellingen en diepe gaten. Zonder risico is de landing niet: Philae heeft geen stuurraketjes en kan eventuele obstakels dus niet omzeilen.

Vanmiddag rond vijf uur weten we of Philae veilig is aangekomen op het naar verwachting stoffige, poreuze komeetoppervlak.

Bij goede afloop is hij dan al druk bezig met het verkennen en onderzoeken van zijn kleine nieuwe thuiswereld. Een van de eerste taken: een panoramafoto maken.