Terugkijken: landt Philae na tien jaar op komeet 67P?

De Europese ruimtesonde Rosetta levert straks een kostbaar pakketje af op de komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko. De landing moet het hoogtepunt worden van een missie die meer dan tien jaar geleden begon.

Een artist-impressie van de Rosetta en komeet 67P.

De Europese ruimtesonde Rosetta leverde vandaag een kostbaar pakketje af op de komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko. De landing was het hoogtepunt van een missie die meer dan tien jaar geleden begon.

Het gaat om Philae, een 100 kilogram wegende onderzoeksmodule die zich met schroefpoten en harpoenen aan het oppervlak van deze kleine, ijzige komeet verankerde.


2004: het begin
Rosetta werd op 2 maart 2004 gelanceerd vanaf een lanceerbasis bij Kourou in Frans-Guyana. Geen enkele raket was krachtig genoeg om de zware ruimtesonde rechtstreeks naar haar bestemming te sturen. Daarom werd gekozen voor een ingewikkeld ‘flipperkasttraject’, waarbij Rosetta driemaal langs de aarde en eenmaal langs de planeet Mars scheerde om genoeg snelheid te krijgen.

2011: de winterslaap
Na onderweg nog twee planetoïden te hebben bekeken, werd Rosetta drie jaar geleden in een soort winterslaap gebracht. Pas op 20 januari van dit jaar werd zij gewekt om zich voor te bereiden op haar eigenlijke taak: het onderzoek van komeet ‘67P’.

6 augustus: de aankomst
Sinds Rosetta op 6 augustus van dit jaar aankwam bij de komeet heeft zij het oppervlak ervan nauwkeurig in kaart gebracht. Op basis van deze beeldgegevens is een zo veilig mogelijke landingsplek voor Philae geselecteerd.

Gekozen is voor een gebied van ongeveer één bij één kilometer dat ‘Agilkia’ is gedoopt. Dat is een relatief vlak deel van de komeet, zonder al te veel steile hellingen en diepe gaten. Helemaal zonder risico is de landing echter niet: Philae beschikt niet over stuurraketjes en kan eventueel opdoemende obstakels dus niet omzeilen.

Vanmiddag: de landing
Vanmiddag rond vijf uur hoorden we dat Philae veilig is aangekomen op het stoffige, poreuze komeetoppervlak. Philae is sindsdien druk bezig met het verkennen en onderzoeken van zijn kleine nieuwe thuiswereld. Een van de eerste taken die op het programma staan: het maken van een panoramafoto.

Lees ook in nrc.next: Wat de mens zoekt in de ruimte (en wat hij vindt) (€)