Tien jaar knallen. Hoe doet Guerilla dat?

Schietspel Killzone bestaat tien jaar. De zesdelige serie van Guerrilla Games is de grootste Nederlandse mediaproductie ooit en trekt miljoenen spelers. Hoe doet Guerrilla dat?

Guerrilla bracht zes delen in de Killzone-serie uit, waarin je tegen Helghast, een soort ruimtenazi’s, moet vechten. Beeld Guerilla, bewerking studio nrc

Aan de Amsterdamse Herengracht is het feest deze maand. Guerrilla Games viert er het tienjarig bestaan van het sciencefictionschietspel Killzone, en heeft alle reden om de flessen open te trekken. Toen de eerste Killzone in november 2004 uitkwam, was het een onbekend spel van een onbekende maker. Tien jaar verder is Guerrilla Games met 230 medewerkers de grootste en bekendste Nederlandse gamestudio, en is er geen gamer die Killzone niet kent.

Sinds 2004 kwamen zes Killzone-games uit voor drie verschillende gameconsoles en twee handcomputer-systemen. Guerrilla werd opgenomen in de invloedrijke groep van Sony’s gamestudio’s waar ook het Amerikaanse Naughty Dog (van de Uncharted-games), het Britse Media Molecule (Little Big Planet) en de Amerikaanse Santa Monica studio (God of War) onder vallen.

Drie miljoen ingeschreven spelers

Hoewel Killzone onder gamers niet de status heeft van het populaire Call of Duty of Grand Theft Auto, speelt de titel wel degelijk in de hoogste divisie mee. Recent werd bekend dat in Killzone: Shadow Fall (de laatste in de serie, gemaakt voor de Playststation4) drie miljoen ingeschreven spelers zijn. Dat is een kwart van alle Playstation4-bezitters, één jaar nadat de console op de markt kwam – een prestatie.

Met Killzone: Shadow Fall bewijst Guerrilla dat de studio technologisch vooroploopt. In de winter van 2013 was er een opvallend moment. Gamers verwachtten nieuws over een nieuwe generatie gameconsoles. Microsofts Xbox 360 en Sony’s Playstation3 zaten aan het eind van hun levensduur, van beide grootmachten werd iets nieuws verwacht.

Sony beet op 20 februari het spits af, in de Hammerstein Ballroom in New York. Onder toeziend oog van de internationale gamespelers in de zaal en miljoenen kijkers thuis werd de Playstation4 aangekondigd. Verschillende gamestudio’s beloofden nieuwe games, iedereen liet gelikte video’s zien. Maar Sony’s troefkaart volgde toen Guerrilla’s directeur Hermen Hulst en game director Steven ter Heide het podium opstapten, een nieuwe Killzone-titel aankondigden om vervolgens hun game live te spelen.

Geheime verkoopcijfers

„We zijn een half jaar de enige speelbare game geweest voor de nieuwe generatie Sony-consoles”, zegt Hulst in zijn kantoor in Amsterdam. Dat klinkt niet zo bijzonder, maar Sony was er begin 2013 behoorlijk zenuwachtig over. Hulst: „We bouwden feitelijk een game voor een console die nog helemaal niet klaar was, op basis van blauwdrukken en projecties. Toen het tijd was voor de aankondiging in New York waren we nog steeds de enige met een enigszins stabiele game, iets dat live te spelen was. Het zweet stond ons letterlijk op de rug: voor het oog van de gamewereld wil je niet dat je spelletje hapert.”

Hoe succesvol is de serie nu eigenlijk? Ondanks de glorieuze presentatie werd Shadow Fall in de gamepers minder enthousiast ontvangen dan gehoopt – het gemiddelde cijfer van alle recensies kwam niet hoger dan een 7,3. Stukken lager dan de 9,2 die Killzone2 scoorde en de 8,4 van Killzone3. Dat kan tot de conclusie leiden dat er een neergaande lijn in de populariteit van de serie zit. De vraag is wat die cijfers zeggen over de ontvangst en de verkoop. Verkoopcijfers geeft Sony niet, voor geen enkele game. Het enige wapenfeit vormen dus de drie miljoen unieke spelers in de huidige game en (niet onbelangrijk) het feit dat Killzone tien jaar lang overeind bleef.

Dat is niet makkelijk. De technologie achter consolegames verandert in hoog tempo, net als de verdienmodellen. Paste Killzone1 in 2004 nog op twee datatapes in een schoenendoos, Killzone: Shadow Fall telt honderd maal zoveel digitale informatie. Consolegames veranderden van product (een cd-rom in een doosje) naar een product-plus-service, omdat gamers da-gelijks online tegen elkaar willen spelen.

Het was die servicekant die het bedrijf hoofdbrekens bezorgde. Hulst: „Bij het uitbrengen van een groot spel hoort een eindfase waarin bijzonder lange uren worden gemaakt. Toen de eerste Killzone klaar was, kon het team uitrusten. Nu is het einde van de bouw de start van de online service. Het onderhouden en updaten van het spel, de communicatie met de spelers, het aanbieden van nieuwe online content. Je studio slaapt in die zin nooit, staat altijd ‘aan’. Je kunt het werk niet op elk moment door dezelfde mensen laten doen.”

Killzone: Shadow Fall is voorlopig de laatste Killzone-game; er is geen nieuwe titel aangekondigd. Hoe ziet Guerrilla de toekomst? De industrie rond console-games is lang het grootste gaming-segment geweest. Sinds een paar jaar is ‘mobiel gamen’ sterk in opkomst. Marktonderzoeksbureau Newzoo voorspelde al dat ‘mobile’ de consolemarkt (volgens Newzoo: 25 miljard dollar omzet per jaar) in 2015 in zal halen. Vooralsnog maakt Guerrilla zich daar weinig zorgen over. De mobiele trend heeft nieuwe spelers opgeleverd die, in de woorden van Hulst, ‘het eerste stapje’ al hebben genomen en wellicht interesse krijgen in een console-spel, waar een veel filmischere en grootsere game-ervaring wordt geboden dan op een iPhone-schermpje.

De toekomst zonder Killzone

Guerrilla heeft goed gekeken naar de sterke kanten van mobiel gamen, zegt uitvoerend producent Angie Smets. Mobiele spellen kennen een korte ‘laadtijd’ voordat het spel begint: de speler kan direct aan de slag. In console-spellen waren laadtijden van een halve minuut normaal, en dat moest anders. Smets: „Het wegnemen van een halve minuut klinkt simpel, maar daar zijn techneuten wekenlang voor in de weer geweest. Het gaat dan om manieren om data naar de juiste plekken in de computer weg te schrijven, op het juiste moment. Elke gewonnen seconde vereist software-engineering van hoge orde, maar dat is wat nodig was om de lage instapdrempel te hebben die die van mobiele games benadert.”

Waar wil Guerrilla Games de volgende tien jaar mee vol maken? Hulst: „We zijn bezig met een aantal uitbreidingen en vernieuwingen in Killzone: Shadow Fall, dat gaat nog wel een tijdje door. Daarnaast hebben we aangekondigd dat we met een nieuw spel bezig zijn, waarover ik niets anders kan zeggen dan dat het ons erg enthousiast maakt eraan te werken. We zijn graag met nieuwe dingen bezig.”