Een te hoge boete voor verboden promo-praat

Deze rubriek belicht elke dinsdag kwesties uit het bedrijfsleven waarover de rechter zich onlangs uitsprak. Vandaag: verboden colportage en wangedrag buiten dienst

Het leek een onschuldige informatiebijeenkomst voor verpleegkundigen die gespecialiseerd zijn in de behandeling van MS-patiënten. Met na afloop een dinertje. Maar de informatie was uitsluitend promotie voor het geneesmiddel Rebif. Er was ook een vertegenwoordiger van de producent, Merck Serono, die het medicijn de hemel in prees. Eventuele bijwerkingen of nadelige effecten kregen de verpleegkundigen niet te horen.

Ontoelaatbare reclame en in strijd met het colportageverbod in de Europese regelgeving, oordeelde het ministerie van Volksgezondheid, Welzijn en Sport. Het ministerie legde het bedrijf dat de informatiebijeenkomst had georganiseerd, Apotheekzorg, een boete op van 135.000 euro.

De rechter gaf het ministerie vorig jaar november gelijk, de boete bleef in stand. Maar in hoger beroep oordeelde de Raad van State eerder deze maand genuanceerder. De boetes bij overtreding van het reclameverbod voor medicijnen zijn afhankelijk van de grootte van het bedrijf en het genoten commerciële voordeel. Bedrijven met meer dan vijftig werknemers kunnen de maximale boete, 150.000 euro krijgen, heeft het ministerie bepaald. Daarbij wordt geen onderscheid gemaakt tussen een multinational met duizenden werknemers en miljardenomzet of bedrijven met net meer dan vijftig werknemers – Apotheekzorg was op dat moment een bemiddelingsbedrijf met 51 werknemers, voornamelijk verpleegkundigen en koeriers. Om het bedrijf zo’n hoge boete op te leggen, omdat er meer dan vijftig mensen werken, ging de Raad te ver. Had het bedrijf een paar verpleegkundigen minder in dienst gehad, dan was de boete substantieel lager geweest. De boete werd daarom verlaagd tot 60.750 euro, terwijl het ministerie opdraait voor de juridische kosten die het bedrijf in de procedures heeft moeten maken.