Chillend de kritiek van buiten voorbij

Mensen spraken slecht over hem, maar Jetro Willems heeft zich gebeterd. Nu is hij terug bij het Nederlands elftal.

Doet het hem werkelijk weinig dat hij na afwezigheid van een jaar terug is in hotel Huis ter Duin of is het gespeelde nonchalance? In elk geval kan er amper een lach af bij Jetro Willems als hij maandagavond wordt gevraagd naar zijn terugkeer bij het Nederlands elftal. Hij blij? „Ja, klopt.” Daarna: stilte.

Van een voetballer van twintig jaar verwacht je meer enthousiasme nadat hij een plek heeft afgedwongen bij Oranje, dat gisteren verzamelde voor het oefenduel met Mexico (woensdag) en de EK-kwalificatiewedstrijd tegen Letland (zondag). Maar misschien ligt dat bij Willems anders. De verdediger van PSV voetbalt al zolang op het hoogste niveau dat hij hiervan niet onder de indruk lijkt. Ook niet van de grandeur van het vijfsterrenhotel waar hij deze week een eigen kamer heeft. Mooie plek? Ach ja.

Willems was nog maar net achttien toen hij hier voor het eerst binnenliep. Toenmalig bondscoach Bert van Marwijk selecteerde hem voor het EK in Polen en Oekraïne en gaf hem zelfs een basisplaats. Zo verbrak Willems het record van de Belg Enzo Scifo, tot dan de jongste voetballer ooit op een eindronde van een EK. Een fraaie statistiek, gevolgd door complimenten.

Dat was toen. Een jaar voordat Willems uit beeld raakte door een vormdip. En daar kwam nog bij dat hij zich niet gedroeg als een prof. Te gemakzuchtig was het oordeel van toenmalig PSV-trainer Dick Advocaat. Iemand die alleen aan zijn eigen acties dacht, vonden clubiconen Willy en René van de Kerkhof. „Willems moet nog worden gezegd dat hij eerst verdediger is”, zeiden zij tegen Omroep Brabant.

„De mensen spraken slecht over me”, erkent Willems. „Vooral over mijn discipline. Ze hadden een slecht beeld van me, anders dan ik ben.” Hoe dat kan? „Weet ik niet. Ik wil er liever niet over praten.”

Dat is moeilijk voor wie zich nog altijd van geen kwaad bewust lijkt. Liever vertelt de linksback over de nieuwe situatie bij PSV, hoe het team de koppositie heeft bereikt door een verbeterde sfeer in het team. In haast onvervalst Cruijffiaans: „De sleutel tot ons nu, is dat we dingen hebben laten gaan om opnieuw te beginnen.”

Wat Willems probeert te zeggen, is dat veel spelers een nieuwe start hebben gemaakt. Dat ze meer van elkaar accepteren en een hechtere ploeg vormen. „We chillen vaak bij elkaar”, heet dat in de taal van een youngster. „Beetje playstationnen, of tv kijken. Soms gaan we ook uiteten.”

Hoewel hij liever niet terugblikt op moeilijkere tijden, blijkt even later uit zijn woorden dat Willems wel degelijk met de kritiek bezig is geweest. Vooral afgelopen zomer, toen hij met een gekwetste knie vanaf de bank naar het WK keek. „Op dat moment ga je denken aan wat er geweest is. Wat ga je beter doen? Het was een lesje om mezelf dingen te laten inzien.”

Spijt? Dat heeft hij nergens van. Hij is immers toch goed terechtgekomen. Pas twintig jaar en al meer dan honderd duels gespeeld bij PSV, waar hij nog samenwerkte met huidig bondscoach Hiddink, die toen een adviserende rol had. Leerzaam? „Hij leerde me hoe ik me beter kon positioneren tegen topteams. Naar zo’n iemand luister je wel. Als je ziet wat hij heeft gepresteerd.”

Opvallend is dat Willems tot gisteren niet wist dat de bondscoach zijn lot heeft verbonden aan de EK-kwalificatiewedstrijd tegen Letland. Bij verlies of gelijkspel stapt Hiddink op. Willems: „Iedereen weet dat er veel druk is. Dat is ook normaal. Wij zijn Nederland. Wij moeten altijd winnen.”