Vrijgelaten Amerikanen terug uit Noord-Korea

De Amerikaans staatsburger Kenneth Bae, vergezeld door zijn moeder en zus, staat de Amerikaanse pers te woord na zijn vrijlating uit Noord-Koreaanse gevangenschap. Foto: Reuters / Anthony Bolante

De laatste twee Amerikanen die door Noord-Korea gevangen werden gehouden zijn na hun vrijlating teruggekeerd in de Verenigde Staten. De VS benadrukken dat er geen sprake is van een diplomatieke toenadering.

De voormalige gevangenen Kenneth Bae en Matthew Miller landden zaterdagnacht lokale tijd op een militaire basis in de noordwestelijke staat Washington. Ze werden vergezeld door James Clapper, directeur van de nationale inlichtingendiensten, die hen had opgehaald tijdens een geheime missie in Pyongyang.

‘Geen diplomatieke opening’

Het bezoek van Clapper is het eerste bezoek van een hooggeplaatste Amerikaanse regeringsfunctionaris aan het land in meer dan tien jaar. Hij kreeg Noord-Koreaanse veiligheidsfunctionarissen te spreken, maar niet leider Kim Jong Un, meldt persbureau AP.

Clapper reisde naar Noord-Korea met als enige doel het ophalen van de twee Amerikanen. “Het was niet om een nieuwe diplomatieke opening te bewerkstelligen”, benadrukt een woordvoerder van de Amerikaanse regering.

Analisten denken dat Noord-Korea besloot om Bae en Miller vrij te laten om het imago op het gebied van de mensenrechten te verbeteren. In een alarmerend rapport van de Verenigde Naties wordt Noord-Korea beticht van ‘wijdverbreide, systematische en grove’ mensenrechtenschendingen. Pyongyang zou vrezen te worden aangeklaagd door het Internationaal Strafhof.

Bae en Miller zaten straffen van uit respectievelijk vijftien en zes jaar

Bae zat in Noord-Korea een straf van vijftien jaar uit wegens ‘tegen de regering gerichte activiteiten’. Hij werd in 2012 opgepakt toen hij een groep toeristen rondleidde in een Noord-Koreaanse economische zone.

Miller werd op verdenking van spionage tot een celstraf van zes jaar veroordeeld nadat hij bij aankomst op de luchthaven van Pyongyang in april dit jaar zijn toeristenvisum had verscheurd en asiel had gevraagd. Volgens Noord-Korea was Miller erop uit in een gevangenis te worden opgesloten, zodat hij stiekem onderzoek kon doen naar de mensenrechtensituatie in het communistische land.

Noord-Korea en de VS onderhouden geen diplomatieke betrekkingen. Dit is een gevolg van de Korea-oorlog van 1950-1953, die nooit formeel met een vredesverdrag werd afgesloten.