‘Mijn klanten hier willen lastige titels’

Een kleine selectie van het aanbod van Steven Sterk ligt sinds mei in een nieuw filiaal in Amsterdam. Sterk is de grootste ramsjboekhandelaar van Nederland. Foto Olivier Middendorp

‘Eigenlijk klopt het niet, dat ik nu een Amsterdamse winkel heb.” Begin dit jaar kwam ramsjboekhandelaar Steven Sterk (56) erachter dat de ruimte waar tot voor kort uitgeverij Wereldbibliotheek zat te huur stond – dezelfde ruimte waar Rob van Gennep tot zijn dood in 1994 zijn Modern Antiquariaat had. Aangezien Sterks grootste Amsterdamse afnemer, Polare, op dat moment op instorten stond, besloot de in het Friese Lemmer geboren Sterk een eigen outlet op de Nieuwezijds Voorburgwal te openen. Sterk: „Van huis uit ben ik groothandelaar. Verkopen in een winkel moeten anderen doen.”

En als hij nog genoeg Amsterdamse klanten had gehad, had hij de stap niet gezet. “Scheltema neemt inmiddels weer ramsj van ons af, maar het is nog wel minder dan wat Polare inkocht.”

Ooit begon Sterk met stapeltjes boeken in een varkensstal. Vijfentwintig jaar na de opening van zijn eerste ramsjboekhandel in Utrecht in 1989, is hij uitgegroeid tot een begrip in boekenland. Hij handelt in 5.300 titels, in totaal tweeënhalf miljoen boeken. Sterk verkoopt er jaarlijks zo’n miljoen. Nu ramsjboekhandel De Slegte samen met Polare is weggevallen, mag Sterk zich de grootste ramsjboekhandelaar van Nederland noemen.

Een kleine selectie van het boekenaanbod van Sterk ligt sinds mei in Amsterdam. Het overgrote deel ligt opgeslagen in het Friese Gorredijk, in een in 2007 geopende fabriekshal van 3.500 vierkante meter groot. De hal is zo groot, dat vlak na de Nobelprijswinst van Patrick Modiano een pallet boeken van de Franse auteur werd gevonden. Sterk wist niet eens dat hij ze bezat. De boeken waren in no time uitverkocht, dankzij verkoop via bol.com en boekhandels. De distributie besteedt Sterk uit aan het Centraal Boekhuis.

Van het oude antiquariaat Van Gennep zijn de boekenkasten overgebleven. Het had niet veel gescheeld of Sterk was onder de naam Van Gennep doorgegaan. „Ik hou van historie en heb niet zo’n enorm groot ego. Maar de erven wilden het niet.” Dat de winkel nu zijn naam draagt, vindt Sterk prima: „Marketingtechnisch is het eigenlijk wel handig.”

Sterk verkoopt alle genres: sport, koken, spiritueel, wetenschap, geschiedenis en filosofie. Daaronder ook wel ‘platte’ ramsj, maar toch vooral „de bovenkant van de markt”: kwalitatief hoogstaande ramsj. En dan gepresenteerd als een ‘gehaktbal’. Sterk: „Mosterd, nootmuskaat, beschuit en natuurlijk gehakt – net als een goede gehaktbal wil ik een gevarieerd aanbod hebben. Vrouwen zijn de grootste literatuurlezers, mannen lezen veel non-fictie. Dan wil ik ook mooie titels uit beide genres aanbieden.”

Zijn Amsterdamse klanten omschrijft Sterk als ‘oude Van Gennep-klanten’: hoog opgeleid en verwend. Sterk: „Wat je in Amsterdam vooral ziet is een cumulatie van opleiding en geld.” Spirituele boeken en thrillers hoeven ze volgens Sterk niet. Kunstboeken en geschiedenis doen het wel goed. „Onze Amsterdamse klant heeft al veel boeken. Die wil de lastige, leuke titels. Eén ding weet ik nu al: die ‘kast vaag’ kan ik alweer opdoeken.”