Na vierde uitschakeling knaagt het nog steeds niet bij De Boer

Ajax speelt goed tegen Barcelona. Maar weer niet goed genoeg. Frank de Boer vecht met één hand op de rug.

Lionel Messi heeft Barcelona op voorsprong gezet na een fout van doelman Jasper Cillessen. Verdediger Ricardo van Rhijn was net te laat om redding te brengen. Foto ANP

Dit is het dus, het maximale? Frank de Boer, een ambitieuze trainer gevangen tussen Europese dromen en de realiteit van een kampioen uit een middelgrote voetbalnatie, oordeelde na het verloren duel tegen Barcelona (2-0) mild over zijn vierde mislukte campagne in de Champions League. „Je probeert je huid zo duur mogelijk te verkopen, dat hebben we thuis gedaan. Het gaat er nu om dat je dat ook in uitwedstrijden doet.” En met een monterheid alsof hij dit alles pas voor het eerst meemaakt: „Er is dus nog werk aan de winkel.”

In het honderdste Champions-Leagueduel van Ajax, 23 daarvan onder leiding van de huidige trainer, zag De Boer gisteravond een machtig Ajax zijn wil opleggen aan Barcelona, zoals de thuisploeg in aanvalsgolven tegen het strafschopgebied van de voormalige wonderploeg aan beukte. Maar dat was maar de helft van een helft. Een kwart wedstrijd dus waarin Ajax dominant was en dat resulteerde in 51 procent balbezit bij rust.

Maar het stond toen wel 1-0 voor Barcelona, want na ruim een half uur was de ketting ergens gebroken. Eén moment van zwakte bij doelman Jasper Cillessen. Nog zo’n misser in de tweede helft bij Nicolai Boilesen: 2-0. Relatief ervaren krachten die beter weten, maar de concentratie negentig minuten opbrengen is een opgave.

Een wreed lot

Opnieuw uitgeschakeld dus, met nog wel riant uitzicht op een doorstart in de Europa League via de derde plaats. Het is het wrede lot voor Ajax en misschien wel voor elke Nederlandse kampioen in de toekomst. Andermaal verlaat Ajax in december het hoogste podium. Dezelfde verzachtende omstandigheden kunnen worden ingebracht: de loting zat niet mee, de scheids misschien ook niet. Financiële verhoudingen in de Europese top.

Wie vier keer faalt krijgt normaal gesproken de wind van voren en in die zin valt op hoe gelaten de uitschakeling beleefd wordt. Van falen is dan ook pas sprake als doelstellingen niet gehaald worden, maar het is al zover gekomen in Nederland dat eens in de vier jaar ‘overwinteren’ geen doelstelling meer is. Ajax laat al jaren zien dat meedoen iets anders is dan winnen.

Zo dichtbij als hij deze zomer al was bij een overgang naar Tottenham, zou het wel eens de laatste campagne kunnen zijn voor De Boer als trainer van Ajax. In dat geval is hij vanaf gisteren een man die zijn ultieme ambitie niet heeft kunnen realiseren met Ajax: doorgaan in de Champions League. „Ik ga er vanuit dat ik volgend jaar hier nog gewoon zit”, zei De Boer ter geruststelling van velen bij Ajax.

De Boer vecht als het ware met één hand op de rug, met de honderd miljoen euro die Ajax op de bank heeft staan en waarmee directeur voetbalzaken Marc Overmars uiterst zuinig omspringt. Het eindeloos inschuiven van eigen jeugd verveelt kennelijk niemand in de technische leiding. Fans morren nu vooral binnensmonds. Pas als de titel misgelopen wordt, krijgt dat verzet pas echt momentum.

In een interview met Voetbal International verdedigde de invloedrijkste der Ajacieden, Johan Cruijff, de zuinige lijn-Overmars. „Marc doet het uitstekend.” Sterker nog: de enige serieuze aankoop in termen van geld – Nick Viergever voor vier miljoen euro – blijkt tegen wil en dank te zijn gedaan, omdat Stefano Denswil liep te treuzelen bij de contractverlenging. „Wat wil hij nou eigenlijk?”, hekelde Cruijff met name de zaakwaarnemer van de verdediger. „Als Denswil gewoon zijn contract had verlengd, had Ajax Viergever niet hoeven kopen.”

Eenkennig

Zo wordt alles op eigen jeugd gegooid en die eenkennigheid wordt alleen maar sterker. Thans wordt hoog opgegeven over de A1 van Ajax, die dinsdag op sportcomplex De Toekomst met 1-0 won van de leeftijdgenoten uit Barcelona. Kan een opgewaardeerde jeugdploeg het verschil maken? Het moet allemaal een keer goed vallen, zegt De Boer altijd. Zoals vorig jaar bijna het geval was. Barcelona werd thuis verslagen en in het beslissende duel bij AC Milan lukte het net niet (0-0).

Dit jaar is Ajax met nog twee duels te spelen al uitgeschakeld. Het verschil met Ajax-Barcelona vorig jaar (2-1) was meer dan alleen het feit dat de sterrenploeg dit keer nog niet geplaatst was voor de achtste finales. Belangrijker nog was dat Lionel Messi dit keer wel meedeed, het begin en het eind van alles bij Barcelona. Hij maakte zijn 71ste goal in de Champions League en evenaarde daarmee het record van Raúl, oud-spits van Real Madrid.

Alle hoop was vervlogen bij Ajax toen Joël Veltman halverwege de tweede helft zijn tweede gele kaart pakte en voor het tweede jaar op rij tegen Barcelona vroegtijdig naar de kleedkamer moest. Trainer De Boer berust in zijn lot. „Het is gewoon jammer, vorige jaren ben je steeds dichtbij geweest. Nu is dat minder, maar als je twee duels speelt zoals tegen PSG- en Barcelona-thuis, dit is wat ik graag wil zien.” Maar het is weer niet genoeg.