Ruimtestof weerkaatst zonlicht

Foto ESO/Y.Beletsky

Deze spookachtige verticale gloed is ‘zodiakaal licht’: weerkaatsing van zonlicht door stofdeeltjes in ons zonnestelsel, tussen de aarde en de zon. De opname is gemaakt vanaf de Cerro Paranal, de berg in Chili waarop de Europese Very Large Telescope (VLT) staat. Door de lichtvervuiling is in Nederland dat zodiakale licht maar zelden zichtbaar. Uit recent onderzoek is gebleken dat het uiterst fijne stof grotendeels afkomstig is van kometen die in de buurt van de omloopbaan van de planeet Jupiter verbrokkelen. En nu is met behulp van de vier kleinere ‘hulptelescopen’ van de VLT ontdekt dat zodiakaal licht ook bij andere sterren voorkomt. Bij een systematisch onderzoek van in totaal 92 nabije sterren was het zodiakale licht in negen gevallen detecteerbaar, zo valt te lezen in Astronomy & Astrophysics (oktober). Hiermee kan dus het kometenstof rond andere sterren worden onderzocht. Maar helder ‘exo-zodiakaal’ licht kan het ook moeilijk maken om aarde-achtige exoplaneten in beeld te brengen. (NRC)